Los biopolímeros y polímeros biodegradables o comúnmente llamados “plásticos biodegradables” se obtienen del procesamiento de residuos agrícolas como por ejemplo lo son el plátano y el maíz. 

Con los años el avance del calentamiento global y de la contaminación de los mares ha sufrido un aceleramiento drástico, lo que ha impulsado el trabajo de los activistas y de las organizaciones no gubernamentales que han ido de la mano con los científicos llevando las reclamaciones y las alarmas al siguiente nivel. A pesar de que los esfuerzos aun no llegan a ser suficientes, los avances empiezan a ser notorios y con ellos la aparición de nuevos términos y nuevas tecnologías. Cada se hace más común escuchar en las noticias y en los comerciales términos como bioplasticos, mulching, polímeros biodegradables, fuentes renovables, compostabilidad, etc.  

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Para entendernos mejor comencemos por explicar la biodegradabilidad de un producto, y hablamos de la propiedad característica de un polímero a ser descompuesto por la acción natural de un microorganismo con la finalidad de acortar por completo la vida útil estando expuesto en el medio ambiente.


En este artículo te mostraremos algunos de esos materiales y productos eco-friendly que están a la vanguardia de la investigación.

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1. Los Polihidroxialcanoatos (mejor conocidos como PHA)

Son obtenidos por el proceso bioquímico de fermentación bacterial. Esta fermentación bien puede darse por azúcares o por los lípidos. Estos biopolímeros biodegradables tienen la característica de ser bastantes versátiles para la producción, que lo hacen adecuado para la fabricación industrial de envases, implementos medico/ortopédicos, en la fabricación de sustitutos biomédicos como lo son los injertos oculares, sustitutos de piel, suturas, etc.

PHA plásticos biodegradables

2. PBAT o Poli (Butilén Adipato-co-Tereftalato)

Es un polímero que a pesar de ser de origen sintético cuenta con propiedades biodegradables. La biodegradación de este material ocurre de manera similar que en otros tipos de polímeros de origen vegetal, por medio de la acción de microorganismos. Una característica del PBAT es su gran rapidez de biodegradación. Su uso industrial varía desde films, fibras elásticas, y materiales textiles.

PBAT plástico sintético biodegradable

3. Salvado de trigo

El salvado de trigo fue utilizado por Jerzy Wysocki, empresario que ideó y patentó los utensilios comestibles y biodegradables de producción sostenible bajo la empresa Biotrem. Los cubiertos y platos están fabricados en distintos diseños, algunos son platos, tazas, tenedores y cucharillas, lo mejor de todo es que aunque no quisieras comerlos cuentan con un tiempo de degradación en el medio ambiente de tan solo 30 días.

Utensilios de salvado de trigo

4. Algas y el Agar-Agar

Aunque el agar-agar es el alga usada para la gelatina comestible que conocemos de toda la vida, su uso se ha reinventado para la fabricación de vasos 100% comestibles y biodegradables. Estos vasos ya se han popularizado en fiestas y en locales de ocio, son atractivos a la vista y al gusto.

Envases de agar agar

Pero no solo el agar-agar ha sido utilizado para sustituir envases, un invento innovador hecho a base de algas marinas puede y con mucha seguridad va a cambiar el futuro de las botellas de plástico que conocemos. Hablamos de las burbujas de agua Ooho! son comestibles y están presentadas en formatos cómodos, son insaboras e inodoras, bien podrías comértela o desecharla ya que en el ambiente se degrada en poco tiempo.

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Burbuja de agua Ooho!

5. Almidón de Plátano

Se ha demostrado que el almidón extraído de la cascara del plátano resultó ser un excelente material para la fabricación de polímeros biodegradables. Tiene como característica la capacidad de no alterar las propiedades olfativas y gustativas, esto permite que se implemente para la fabricación de envases de alimentos para llevar y bolsas.

Almidon de plátano para fabricar envases

6. Nopal

La profesora e investigadora de la Universidad del Valle de Atemajac (Univa), Sandra Pascoe ha sido la encargada de liderar la investigación que demuestra el uso del nopal para la fabricación de un bioplástico biodegradable. Aunque aún es un proyecto en desarrollo, ya han descubierto aspectos bastantes interesantes como por ejemplo que cuenta con la característica de tener apenas una duración de vida útil de tres meses a un año estando a la intemperie y de un aproximado de dos días si está en contacto con el agua. Es lo que lo convierte en un potencial biopolímero de alta rentabilidad que podrá utilizarse en un primer momento como envoltorios y vasos desechables.

Biopolímeros de Nopal

7. Almidón de mandioca

En el año 2018 el Centro de Investigación y Desarrollo en Criotecnología de Alimentos (CIDCA) en conjunto con la Universidad Nacional de La Plata (UNLP), llevaron a cabo una investigación sobre el uso del almidón de la mandioca para la elaboración de un material biodegradable que tuviese con finalidad sustituir el plástico usado en la práctica agrícola, que consiste en la cobertura plástica de la siembra con el fin de aumentar el rendimiento del cultivo. El resultado de la investigación fue exitosa, demostrando que el biopolímero obtenido de la mandioca constaba de un periodo de tiempo de 43 días para una biodegradación completa.

Biopolímero a base de almidón de mandioca

8. Bambú

El bambú se ha usado para la fabricación de implementos de higiene personal y cocina. Diversas marcas se decantaron por esta producción alternativa como una solución para el problema que representa la inmensa cantidad de cepillos de dientes, hisopos, peines, brochas, pitillos, bandejas, cubiertos, platos, e inclusive dispensadores de baño que son desechados y renovados con muchísima frecuencia. El enfoque de esto ha sido más relevante en los objetos de higiene personal.

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Utensilios de bambú

9. Aceite de lino

Se usa como aglutinante para la fabricación de pinturas ecológicas. Muchos artistas, en especial aquellos que trabajan con pintura al óleo, lo implementan. Esto se debe a que le confiere a su obra un secado rápido, además de una resistencia superior que la que tendría con solo usar la pintura básica. Lo que se debe tener en cuenta al momento de su utilización es la cantidad, puesto que el exceso comúnmente tiende a amarillear el resultado de la obra. Además de este uso, también funciona como un barniz ecológico para cualquier superficie de madera, ya que además de ser resistente al desgaste es repelente de agua.

Aceite de lino para proteger maderas

10. Quitosano

Es un material de origen natural obtenido de la quitina presente en los crustáceos. Se ha utilizado para la fabricación de implementos médico/cosméticos. Fué implementado como fungicida en la parte agrícola y para evitar el deterioro del vino. En el área de la salud se ha utilizado en vendajes por sus efectos antihemorrágicos y antimicrobianos. También sirve para coagular productos lácteos como quesos de bajo contenido calórico. Además, es empleado en la depuración y filtración de aguas. Con tantos beneficios y al provenir de animales con exoesqueleto lo convierte en un material biodegradable ejemplar.

Biopolímero Quitosano

11. Papel

El papel es un producto que se ha estado utilizando al igual que el cartón para la fabricación de vasos desechables y pitillos. ¿Qué es lo novedoso o sobresaliente de este producto biodegradable? Para empezar, el papel está tomando poco a poco el espacio que ocupaba el plástico en el área económica. Muchas grandes empresas han comenzado a sustituir el plástico por productos a base de papel, el cual se degrada en la naturaleza muchísimo más rápido. A parte de esto, se han desarrollado métodos donde la producción de papel utiliza energía verde, es decir, que causa poco o ningún daño al medio ambiente, además de hacer uso de papel reciclado para crear otros productos a partir de ello.

Pajillas de papel

12. Cartón

Los envases de cartón para algunos productos alimenticios como los huevos y las frutas siguen siendo la mejor opción ante el uso indiscriminado e innecesario del plástico envolvente. En el mundo industrial y empresarial se ha comenzado a sustituir el empaquetamiento con productos plásticos por empaquetamiento con productos de cartón. El beneficio radica en que las toneladas de desperdicio que se produce al año es perfectamente biodegradable, ocurre de una manera mucho más veloz en comparación al plástico, con la ventaja de que este no afectará negativamente al ambiente.

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Cartón de huevos

13. Hierba

Se han utilizado como por ejemplo en la fabricación de pelotas de juguete ecológicas para gatos. Recientemente también se han hecho presentes “sorbetes” o “pitillos” totalmente biodegradables, estos provienen de una hierba prolífica del delta de Mekong.

Sorbetes de hierba

14. Cúrcuma

La cúrcuma y algunos vegetales como la zanahoria, el pimentón y la remolacha son utilizados para la fabricación de colorantes naturales y comestibles. Su utilización se ha ampliado hacia los cosméticos y maquillajes ecológicos.

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15. Aceites naturales

Los aceites naturales de coco, argán, almendras y oliva han suplantado a los humectantes cosméticos debido a sus propiedades naturales. Esto reduce la implementación de productos químicos sin mencionar que son mucho más saludables para el usuario.

Aceite de coco

16. Cera de abeja

La cera de abeja es otro componente usado para la cosmética. En especial tiene propiedades humectantes, cicatrizantes, reduce las marcas faciales y las irritaciones. Otro uso es como sellador, para algunos artesanos la cera de abeja les brinda el acabado necesario a su pieza, al mismo tiempo le confiere resistencia ante el agua la cual, en otras circunstancias, terminaría dañando el producto.

Cera de abejas para el acabado de productos artesanales

17. Almidón de maíz

El almidón de maíz se está empleando actualmente para la elaboración de muchos productos como vasos, hilo dental ecológico, y envases de comida, pero el más representativo son las bolsas desechables. Sin duda las bolsas de basura han sido y siguen siendo un problema de gran impacto en la acumulación de desechos tanto en las ciudades, como en el campo y en el mar. Se estima que se desechan en el mar un aproximado de 8 millones de toneladas de plástico que en su gran mayoría son bolsas. Y una solución son las bolsas hechas de materiales biodegradables como las fabricadas de fécula de maíz que pueden durar en el medio ambiente un lapso de tiempo de 10 meses a un año.

Bolsa de almidón de maíz

A todo esto entra la siguiente pregunta ¿Dónde puedo adquirir todos esos productos?

Es una pregunta lógica que todos nos hacemos y la verdad es que la mayoría de los productos antes mencionados ya se encuentran en el mercado, los puedes conseguir en la mayoría de las plataformas de ventas online, solo depende de nuestro compromiso medioambiental el crear la conciencia de sacar y sustituir el plástico de nuestras vidas y del planeta en la medida que sea posible.

Aunque hay un largo camino que recorrer, las herramientas empiezan a estar al alcance de nuestras manos.

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¿Realmente en qué me beneficia o me perjudica? ¿Cuál es la intención de la aplicación de estos materiales en vez de la utilización del plástico común?

Aunque resulten unas pregunta con respuestas obvias, siempre es importante tener presente los aspectos resaltantes de la lucha contra el plástico que le dan sentido a años de investigación. Ese punto clave es el tiempo que tarda ése plástico en ser degradado naturalmente en el ambiente.

Se estima que una botella de vidrio cualquiera, que sea como las de uso diario, puede tardar un aproximado de más de 3000 años en ser descompuesta, una bolsa plástica tardaría de 100 a 500 años, una lata 400 años y así sucesivamente sucede con las bolsas, pitillos, los platos desechables, guantes desechables, las pilas, los encendedores, bandejas de carne, los envases de leche, cables rotos, envases de detergentes, desechos electrónicos, bolígrafos, envases cosméticos.

La lista de objetos desechables que tiramos a la basura y que están compuestos en un 99 a 100% de plástico puede ser interminable.

Mundo verde

Esto ha generado la evidente problemática en los vertederos que a nivel mundial representa un conflicto difícil de solucionar, con la poca inversión y la gran saturación de desechos han acrecentado ese impacto negativo en nuestras vidas. Aunque las actuales normativas no permiten el establecimiento de vertederos en zonas habitadas y de cultivo, aun en los países en vías de desarrollo pueden encontrarse estos vertederos en medio de ciudades y poblados rurales, generando un aumento drásticode las diversas enfermedades respiratorias. La contaminación de la tierra y del agua trae consigo enfermedades de piel, alteraciones genéticas en animales acuáticos comestibles como los peces, entre otras afecciones.

Aunado a esto, no todos los plásticos tienen la posibilidad de ser reciclables, es decir, no todos los plásticos tienen el mismo nivel de reciclabilidad. Así que la solución más factible en un tiempo medianamente «corto» para esta problemática va a depender a nivel personal de cada uno de nosotros en el tiempo para esta problemática depende de cada uno de nosotros y es la sustitución de los materiales obtenidos del petróleo por lo que es considerado biodegradable.

El enfoque más adecuado para el futuro más cercano es un buen equilibrio entre nuevas estrategias de reciclaje industrial y en la creación de nuevos materiales biodegradables que puedan tener una aplicación efectiva.

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