Saturno y sus anillos han logrado mantener la atención de científicos y espectadores durante varios años. De los 8 planetas del sistema solar, es el único que posee unos magníficos anillos que lo caracterizan, por otro lado, es el segundo planeta más grande de nuestro sistema solar. Para sorpresa de todos nosotros, un nuevo análisis realizado sobre los datos aportados por la sonda Cassini de la NASA reveló que los anillos de saturno podrían tener un final.

El segundo planeta más grande del sistema solar

En la actualidad se conoce que nuestro Sistema Solar posee más cuerpos estelares de los que pensamos. Primero, se conoce hasta este momento que compartimos el espacio con 587.479 planetas menores. Segundo, también podemos encontrar en el sistema solar 400 satélites, 8 planetas enanos y aún, hay cuerpos espaciales en investigación que no han sido clasificados, pero ninguno de estos con los mismos rasgos de Saturno.

Dos sombras fotografiadas por la sonda espacial Cassini en Diciembre de 2007 se ciernen sobre la atmósfera de Saturno. Cortesía: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Compartiendo el nombre de un Dios romano, Saturno es el único planeta que posee la características de los anillos. Siendo el sexto planeta de nuestro sistema solar y el segundo más grande, ha logrado cautivar a más de uno por la belleza y singularidad que este posee. El primero en documentar los anillos de este cuerpo estelar alrededor de 1610, fue Galileo, aunque este los clasificó como lunas. Esto se debió a que el telescopio que Galileo tenía en ese momento, no poseía la tecnología y resolución suficiente para detallar por completo la composición de los anillos de Saturno.

Características de Saturno, el gran Titan

TAMAÑO DE SATURNO Y LA TIERRA
Comparación entre el diámetro de Saturno y el tamaño de la Tierra. Cortesía: Wikimedia Commons/NASA

Después de 22 misiones en el planeta, la NASA ha logrado obtener una gran serie de datos de este gran planeta. Para comenzar, Saturno se formó hace alrededor de 4000 millones de años y su atmósfera, se conforma de hidrógeno en un 96% y un 3% de helio. Aunque su volumen es aproximadamente 740 veces el de la tierra, su masa no es más que lo equivalente 95 veces la tierra. Esto quiere decir que es principalmente un cuerpo gaseoso y que posee poca superficie sólida.

A pesar de todo esto, las dimensiones del titan espacial son impresionantes: el diámetro ecuatorial del planeta Saturno es de 120.536 kilómetros y el diámetro polar equivale a 108.728 kilómetros. Otra singularidad del planeta, pero menos visible, es que el planeta es el único cuerpo espacial conocido que posee menos densidad que el agua ¿curioso, verdad?

La densidad de Saturno es de  690 kg/m³ mientras que la del agua es 1000 kg/m³

Los admirados anillos de Saturno

anillos de saturno
Arcos translúcidos de los Anillos de Saturno tomada por la Sonda Cassini de la NASA el 25 de Abril de 2007. Cortesía: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

Con el pasar del tiempo, los científicos fueron planteándose una interesante teoría sobre los anillos de Saturno, la cual afirma que los anillos no habían estado siempre acompañando a este cuerpo estelar. Esto quería decir que, los anillos por algún fenómeno desconocido se formaron al pasar de los años. Cabe mencionar, que los anillos de Saturno están conformados por trozos de hielo que varían de tamaño y polvo cósmico. Estos se encuentran alrededor del planeta a causa de la atracción gravitatoria que causa el planeta en ellos y a la rotación de la atmósfera que trata de lanzarlos fuera del planeta, logrando entre ambas fuerzas un equilibrio que hoy podemos apreciar.

La NASA ha publicado entre sus últimos datos, que los anillos de Saturno se fueron formando alrededor del gran titán gaseoso hace unos 10 a 100 millones de años atrás. Por otra parte, los datos de la última inmersión que logró realizar la NASA alcanzó a medir con mayor exactitud la masa de los anillos y la cantidad de material que contienen, datos que eran imprescindibles para poder seguir haciendo investigaciones sobre este fenómeno cósmico.

Esta inmersión, también alcanzó a emitir datos que proporcionaron la oportunidad de calcular la gravedad del planeta, ya que, al ser una nave que se quedaba sin combustible, la NASA tomó la intrépida decisión de estrellarla en el planeta, con la finalidad, de obtener la velocidad y la aceleración que son indispensables para calcular la gravedad de Saturno.

Pero estamos cerca de ver su final

Los anillos de Saturno son capaces de emanar plasma  (recordemos que el plasma son protones y electrones que están fundamentalmente libres) y estos, junto a luz ultravioleta que llega desde el sol, cargan eléctricamente las pequeñas partículas que forman parte de los anillos. Esto desestabiliza las partículas, lo que permite que la misma logre ser atraída por el campo magnético del planeta.

Para entender un poco más el fenómeno, se puede decir que una vez la partícula está cargada electrónicamente cambia drásticamente el equilibrio de su fuerza, por consiguiente, la gravedad del planeta le gana, empujando las partículas a la atmósfera superior del planeta Saturno.

Saturn's Rings Are Disappearing
La NASA nos explica como es el fenómeno que causa que los anillos de Saturno estén desapareciendo

Se cree que ha este ritmo, los anillos de Saturno tienen aproximadamente 300 mil años de vida más, una lamentable noticia para nosotros como espectadores, ya que en su mayoría, nos encontramos fuertemente atraídos a este planeta por sus anillos, siendo su atributo particular que se perderá en el tiempo. De hecho, todos estos hallazgos llevaron a los científicos a especular sobre la posibilidad que otros de los planetas de nuestro Sistema Solar pudieron llegar a tener este mismo fenómeno.

Esto último no es completamente una locura, puesto que también se cree que los anillos de Saturno pueden ser residuos de satélites que no lograron terminar su formación por algún motivo ajeno a nuestro conocimiento.

Finalmente, aún existe debate entre las personas sobre los recursos invertidos en este tipo de investigaciones. Recursos que según deberían ser invertidos en mejorar la calidad de vida en muchos países que se encuentran en estados inhumanos o en los mismos problemas de contaminación que el ser humano ha estado causando por el pasar de los años.

Por otro lado, este tipo de descubrimientos son los que nos acercan a conocer cómo se va construyendo el universo, dejándole a la raza humana cada vez más datos sobre el origen y creación de la vida en el universo, siendo esta, una de las preguntas existenciales más grandes que nos planteamos como humanidad. ¿Cuál es tu opinión al respecto?

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