Aumento las erupciones volcánicas debido al cambio climático ¿Posible?

El calentamiento global y los volcanes
Cortesía: Pixabay

Los científicos han descubierto que el cambio climático afecta la frecuencia de las erupciones. Ahora, un nuevo estudio muestra que incluso variaciones climáticas relativamente menores pueden tener tal influencia. Si los expertos tienen razón, el calentamiento global de hoy podría significar más y más grandes erupciones volcánicas en el futuro.

A lo largo de su historia, la Tierra ha atravesado períodos de cambios climáticos naturales masivos, tales como el periodo que comprende la edad del hielo. Los científicos han notado que las erupciones volcánicas tienden a aumentar a medida que los glaciares se derriten. En un estudio reciente publicado en la revista GeoScienceWorld, los investigadores observaron los cambios a menor escala en la cobertura glacial para ver si estas diferencias en el tamaño del grosor de la capa de hielo existente tenían algún efecto.

El calentamiento global y los volcanes
Cortesía: Pixabay

Para esta investigación los expertos basaron su estudio en las erupciones ocurridas en Islandia en un periodo comprendido entre 5.500 a 4.500 años atrás. Durante ese período, el clima de la Tierra se enfrió y los glaciares crecieron, pero no hubo una edad de hielo en toda regla. Para reconstruir una línea de tiempo de actividad volcánica, los investigadores examinaron el registro de erupción de Islandia y un registro de las cenizas que cayeron en Europa durante las erupciones de Islandia, que finalmente se establecieron en capas microscópicas presentes en los lagos del continente.

La aparición de más hielo hace que las erupciones retrocedan

El jefe de este estudio Graeme Swindles quien es Profesor Asociado de Dinámica de Sistemas Terrestres en la Universidad de Leeds, junto a su equipo, combinaron estas capas con la actividad  de algunos volcanes islandeses específicos y luego desarrollaron una línea de tiempo detallada de aumentos y disminuciones en las erupciones. Para sorpresa del equipo cuando compararon el registro volcánico con la cobertura glacial, descubrieron que el número de erupciones realmente disminuyó significativamente a medida que el clima se enfriaba y el hielo se expandía.


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Swindles le explica a Scientific American , con respecto a los resultados obtenidos por su equipo lo siguiente: “Esto (resultados) parece superponerse con una época en la que las condiciones climáticas son frías, lo que habría favorecido el avance glacial en Islandia”. Dice que su equipo observó un retraso de aproximadamente 600 años entre el avance de los glaciares y la disminución de la actividad volcánica. “Eso es porque lleva mucho tiempo el crecimiento de las masas de hielo”, explica.

Glaciares y volcanes en actividad
El glacial Eyjafjallajökull situado sobre el volcán del mismo nombre, puede ser una de las claves del actual estudio motivado a su constante actividad. Cortesía: Wikimedia Commons

Aunque los científicos no entienden completamente por qué los glaciares parecen debilitar las erupciones volcánicas, creen que la mecánica puede ser bastante sencilla. Cuando los glaciares se expanden, todo ese hielo ejerce una inmensa presión sobre la superficie de la Tierra. “Puede afectar el flujo de magma y los vacíos y lagunas en la Tierra donde el magma fluye a la superficie, así como la cantidad de magma que la corteza puede contener”, dice Swindles. Cuando los glaciares retroceden, la presión se eleva y la actividad volcánica aumenta.

“Después de que se eliminan los glaciares, la presión de la superficie disminuye, y los magmas se propagan más fácilmente a la superficie y, por lo tanto, entran en erupción”, escribió el jefe de la investigación que realizó este hallazgo.

Esto es exactamente lo que él y su equipo encontraron cuando observaron lo que sucedió cuando la Tierra se calentó nuevamente y los glaciares se derritieron; contaron más erupciones. Nuevamente vieron un desfase temporal, esta vez entre el derretimiento del hielo y el aumento de las erupciones. Pero esta brecha fue más corta.

“Se tarda relativamente menos tiempo para derretir el hielo si la temperatura sube, en comparación con el aumento de hielo cuando se enfría”, dice Swindles.

“Así que si estás observando un período de (calentamiento) recrudecimiento volcánico, el desfase podría ser mucho más corto”. También señala que cuando las erupciones volcánicas ocurren durante los períodos más fríos y cubiertos de hielo, parecen ser más pequeño en magnitud. A medida que el clima se calienta, las erupciones parecen hacerse más grandes.

Pero… ¿Esta aseveración es totalmente cierta?

Aunque el calentamiento global verdaderamente pudiera ser el causante del aumento de las erupciones volcánicas, el científico Ben Edwards, profesor asociado de geología en el Dickinson College se mantiene con reservas con respecto a dar veracidad completa a este otro efecto colateral descubierto asociado al calentamiento global.

Edwards señala que la geología única de Islandia la convierte en una zona volcánicamente activa en comparación con muchos otros lugares y quizás también más vulnerable al efecto hielo que otras regiones. “Probablemente sea un lugar que sea extra-sensible a los glaciares que crecen y se derriten”, dice.

sirve como entrada al centro de la Tierra.
Snæfellsjökull (famoso por servir como entrada al centro de la Tierra en la novela homónima de Julio Verne) es uno de los volcanes con más cantidad de información aportada al estudio. Cortesía: Wikimedia Commons

Sin embargo este descubrimiento ya es motivo suficiente de preocupación de cara al futuro motivado a la alta tasa de desastre causada por las erupciones volcánicas. Swindles dice que los cambios en la cobertura de los glaciares que su equipo estudió son similares en magnitud a lo que la Tierra probablemente experimentará debido al calentamiento provocado por los humanos: “Creo que podemos predecir que probablemente veremos mucha más actividad volcánica en áreas del mundo donde los glaciares y los volcanes interactúan”, dice, enumerando el noroeste del Pacífico de Estados Unidos, el sur de Sudamérica e incluso la Antártida.


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Esto podría provocar problemas de operación para aerolíneas, así como para la salud general, humana y ambiental. “Las cenizas volcánicas y las emisiones pueden ser mortales… Y si no por lo menos podrían ser muy dañinas” sentencia Swindles

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