¿Qué es el enfoque cualitativo?

En un artículo titulado “Lo cuantitativo y cualitativo en la investigación. Un apoyo a su enseñanza” de la Revista Iberoamericana para la Investigación y el Desarrollo Educativo (RIDE) se lee:

A las variables cuantitativas y cualitativas no pocos autores les llaman espectacularmente “paradigmas cuantitativos y paradigmas cualitativos”. Si lo cuantitativo es numérico y lo cualitativo es categórico, podemos llamarles ¿paradigmas numéricos y paradigmas categóricos? Al parecer no, pero sí podemos llamarles variables cuantitativas o numéricas y variables cualitativas o categóricas, o bien técnicas cuantitativas o numéricas y técnicas cualitativas o categóricas. En general: investigación cuantitativa e investigación cualitativa.[i]

Como podemos ver en la cita anterior, que parece un trabalenguas, se ilustra, con insistencia, la principal diferencia entre ambos enfoques: una investigación cualitativa se ocupará de comprender al sujeto de estudio, y una cuantitativa se ocupará de medir al objeto o sujeto de estudio. El enfoque cualitativo se limitará a variables categóricas, y estas van a arrojar resultados que serán aproximaciones subjetivas con la intención de entender el tema en todos sus aspectos y, por ello mismo, sin necesidad de una hipótesis establecida. Por el lado de la investigación cuantitativa desde su estudio y resultados se usará la aritmética, proporcionando una exactitud numérica en sus resultados, con la intención de comprobar y medir con precisión la hipótesis propuesta, sobre todo, en investigaciones científicas.

En este sentido, el enfoque cuantitativo está más vinculado a las ciencias y el cualitativo a las humanidades o a las ciencias sociales. Si nos remontamos a tiempos pretéritos, en los que Platón, Aristóteles, Copérnico, Galileo Galilei, entre otros, dejaron claro que para investigar había que observar, generar hipótesis, buscar datos para comprobarla, y analizarlos para demostrar su error o su factibilidad, podemos decir que estaban haciendo una investigación con un enfoque cuantitativo, pero con visos cualitativos en tanto en cuanto la observación está delimitada por las sensaciones de los individuos.

Debemos saber que uno de los que más sistematizó las partes de la investigación con una visión matemática, fue un filósofo llamado René Descartes (1596-1650), que escribió el famoso Discurso del Método. En este se detallan las fases de una investigación científica, compiladas como “el método científico”. Este es uno de los principales métodos cuantitativos usados. Y ha permitido durante siglos organizar los datos obtenidos en experimentaciones donde hay que recolectar y analizar resultados, porcentajes y estadísticas que ameriten ser objetivos o que trabajemos con datos precisos y cuantificables, cuestiones estas que sentarán la base para el llamado Positivismo, que sobre todo usa el enfoque cuantitativo.

¿Qué es real? Enfoque holístico

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Entrando ya en el S. XX con la aparición de algunos estudios y propuestas que venían de la Física, como La teoría de la relatividad. el principio de incertidumbre o la mecánica cuántica, fundaron lo que sería una duda sobre la realidad, ¿qué es real?, y, ¿qué tanto puedo medir y cuantificar la realidad? De estas dudas se desprenderá que no podemos tomar el método positivista como única manera de investigar fenómenos, tomará fuerza entonces el enfoque cualitativo, y la fenomenología, como opción para las investigaciones que ameriten una visión más holística del objeto de estudio. Porque simplemente el hecho de no poder ver un acontecimiento infinitesimal, o abstracto sobre el universo y sus leyes, no significa que estos hechos no existan, por lo tanto muchos de los estudios y sus resultados en ciencia van a depender también del ojo que los mire o que los cuantifique. En este sentido, estas bases instaladas desde la física como ciencia, aunadas a otras como la psicología, producirán una visión más clara sobre el enfoque cualitativo de las investigaciones, tanto en ciencia como en humanidades.

El enfoque cualitativo permite el estudio de un tema sin necesidad de tener una hipótesis establecida, o de instalarse en un punto cerrado como resultado, el enfoque cualitativo permite abrir nuestras posibilidades en los resultados, que bien podrán ser subjetivos y no por ello carecer de valor o de sentido para el investigador, simplemente se amplían las posibilidades de generar teorías respecto a un tema de estudio. Para comprender esto pueden pensar en cómo hoy día hay tantas teorías sobre nuestro universo y cómo ellas se desprenden de líneas y visiones diferentes, con métodos especulativos que todavía no se pueden probar y que dependen de intuiciones cualitativas y de mediciones imprecisas que no permiten verificar o comprobar dichas teorías, pero que tampoco las niegan.

Lo cualitativo y lo cuantitativo

Actualmente hay una necesidad que ha nacido de manera orgánica para algunos investigadores, sobre todo de las ciencias sociales, de juntar ambos enfoques y se le llama investigación cualicuatitativa o mixta, que no es más que el uso de ambos enfoques sin tener que contraponerlos, sino usando las virtudes de ambos para obtener resultados más precisos y manejables, pero también reflexivos.

Dicho esto, hay que diferenciar las necesidades que pueden tener las distintas ramas del conocimiento, si bien el conocimiento científico necesita que se usen datos constatables y que estos sean medidos de forma lógica a la hipótesis estudiada, también habrá investigaciones subjetivas donde ni siquiera es necesario plantear una hipótesis, o donde los sujetos estudiados no pueden ser medidos por los mismos parámetros, allí entonces sólo puede usarse un enfoque cualitativo, ya que este nos permitirá establecer variables cualificables, categorías que no van a depender de una estandarización de los resultados o del método en sí mismo. Estas maneras de vincularnos con los objetos o sujetos de estudio desde un enfoque cualitativo dejan claro que no se podría trabajar con la visión de máquinas, por ejemplo, sino de seres vivos, que pueden ocuparse de las sutilezas de la diversidad, es por ello que se ha usado de manera prolífica en investigaciones educativas, antropológicas, psicológicas, artísticas y sociopolíticas con bastante éxito.

Características del enfoque cualitativo

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  • Estudia diversas realidades subjetivas, porque cada individuo tiene realidades diferentes dependiendo de múltiples factores, por lo tanto, no se puede ser siempre objetivos, se partirá entonces de subjetividades.
  • No se prueban hipótesis, aunque pueden surgir dentro de la investigación, no se parte de una hipótesis específica.
  • Técnica de recolección de datos no estandarizados, los datos pueden tener diferentes categorías, las técnicas pueden variar, siendo la entrevista una de las más usada en ciencias sociales.
  • Se basa en un análisis del discurso, no en la estadística, al menos no en una estadística paramétrica.
  • Los resultados no se generalizan, esto corresponde a que es imposible generalizar subjetividades.

Queremos cerrar nuestro artículo con una breve cita que sustenta las características expuestas anteriormente:

El investigador cualitativo intenta capturar lo que la gente dice y hace, es decir, los productos de cómo la gente interpreta el mundo (…) la tarea del investigador cualitativo es encontrar los patrones dentro de las palabras y los actos, y presentarle estos patrones a otros para inspeccionar y al mismo tiempo situarse lo más cerca posible de la construcción del mundo tal como los participantes originalmente lo experimentan.[ii]

De este tipo de abordajes cualitativos derivan la etnografía y los estudios fenomenológicos en los que el objeto o sujeto se estudia en su ambiente natural y bajo criterios personales, es decir diseñados para cada individuo y su contexto. Referentes bibliográficos:


[i] María y Adriana Cienfuegos Velasco. “Lo cuantitativo y cualitativo en la investigación. Un apoyo a su enseñanza” de la Revista Iberoamericana para la Investigación y el Desarrollo Educativo (RIDE), vol. 7, núm.13, 2016. Centro de Estudios e Investigaciones para el Desarrollo Docente A.C.

[ii] Maykut, Pamela y Morehouse, Richard (1994). Iniciando la Investigación Cualitativa, una Guía Filosófica y Práctica. The Falmer Press, Londres. Pag. 18.

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Es una artista integral que combina la actuación, la danza, la dirección, la dramaturgia, las artes plásticas y el yoga. Licenciada en Artes de la UCV y actriz graduada del Taller Nacional de Teatro de la Fundación Rajatabla. Actualmente es tesista de la maestría en dramaturgia de la UNA-Argentina, docente de la UNEARTE-Venezuela y viajera incansable.

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