De seguro habrás oído hablar de la extinción de los dinosaurios cuando un gran meteorito impactó la superficie de la tierra, causando un gran tsunami, una gigantesca explosión y el depósito de cientos de miles de toneladas de cenizas a la atmósfera matando a casi todo ser vivo que habitase la tierra en aquél momento, y si no, aquí hablaremos de ese gran evento, y puesto que no es la única extinción, de otros eventos similares.

¿Qué es una extinción masiva?

Un evento de extinción o extinción masiva o crisis ecológica o biótica es un término que se refiere a la rápida disminución del número de individuos y la biodiversidad en la Tierra. Estos eventos representan cambios abruptos en la diversidad y la abundancia de los organismos multicelulares. Ocurren cuando la velocidad de extinción es mayor a la velocidad con la que se generan las especies (especiación).


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Hoy en día se sabe que la mayor parte de la biodiversidad en la tierra es difícil de medir porque la gran parte de la biomasa son organismos microscópicos y los eventos de extinción registrados han afectado los organismos biológicamente, más complejos de la biosfera que la gran mayoría de la biodiversidad. Las extinciones no pueden predecirse pero se saben que estas ocurren cada tanto. De acuerdo al registro de fósiles, la tasa de extinciones en la tierra ocurre cada 2 a 5 familias taxonómicas de animales separadas por millones de años. Generalmente la mayoría de los fósiles marinos son utilizados para medir la velocidad a la que ocurren las extinciones debido a su calidad como fósiles por el lugar donde se encuentran y su relación con las rocas.

erupción volcanica
La excesiva actividad volcánica de ciertos periodos de la vida terrestre pudo haber también sido parte de la extinción de ciertas especies. Cortesía: Jim D. Griggs, HVO (USGS)/Wikimedia Commons

Se cree que el primer evento de extinción masiva corresponde a un evento denominado, La Gran Oxidación. Luego de esto han ocurrido cinco extinciones masivas que han acabado con los antecedentes de la vida que conocemos hoy en día en la tierra. El evento más reciente (y mejor conocido) es la extinción del Cretácico-Paleógeno, que ocurrió hace 66 millones de años donde se extinguió en un período relativamente corto una gran cantidad de animales y plantas. Si bien existen alrededor de cinco eventos mayores, hay muchos más considerados como extinciones menores dentro de las cuales entra la llamada “sexta extinción” la cual está en curso, causada por la actividad humana.

Un eón, cientos de millones de años

Las extinciones masivas corresponden al eón fanerozoico, es un período de tiempo de cientos de millones de años que precede al eón precámbrico siendo este el primero desde el origen de la tierra. Por lo tanto, se estima que el número de extinciones masivas en el último eón (el fanerozoico, hace 540 millones de años) se estima desde cinco a unos veinte. El criterio que predomina para diferenciar estos eventos entre mayores o menores es la cantidad de fósiles hallados y documentados para medir la diversidad pasada.

Analicemos 5 grandes eventos:

Las cinco grandes extinciones

 

  • Eventos del Ordovícico Silúrico

Se trata de dos eventos que acabaron con la vida del 70 % de las especies en la tierra ocurridos Hace 450 millones de años. Es la segunda más grande extinción en la Tierra. Entre las hipótesis que causaron tal evento se maneja, una explosión de rayos cósmicos, glaciaciones, vulcanismo y la disolución de metales tóxicos en el mar luego de agotarse el oxígeno dentro de estos. La vida en la tierra era marina.

depredadores del pasado
El Orthoceras era uno de los superdepredadores de la época que desapareció durante esta primera extinción. Cortesía: Wikimedia Commons

Algunos científicos han sugerido que las extinciones en este período pudieron haber sido causadas por una explosión de rayos gamma originados de la explosión de una supernova a una distancia de 6000 años luz de la tierra (en uno de los brazos cercanos de la Vía Láctea). Una explosión con una duración de por lo menos 10 segundos habría sido capaz de partir la atmósfera por la mitad y dañar la capa de ozono, exponiendo a aquellos organismos que vivían en la superficie del planeta, incluyendo a aquellos organismos responsables por la fotosíntesis, a niveles sumamente elevados de radiación ultravioleta.

  • Extinción del devónico

Hace 375 millones de años. Fue un evento que duró por lo menos 20 millones de años y acabó con gran cantidad de los seres vivos sobre la tierra. Ya existían plantas y numerosas especies sobre la tierra, se maneja la hipótesis de que el crecimiento de las plantas, que al principio de este período medían 30 cm de alto y al final, 30 metros, jugaron un papel fundamental en la extinción masiva, además de un efecto invernadero que calentó el planeta varios grados Celsius por encima de lo que podían soportar muchos animales.


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Hoy en día los árboles altos requieren sistemas profundos de raíces para adquirir agua, nutrientes y obtener anclaje. Estos sistemas complejos erosionan la roca subyacente y varias capas de terreno profundo. En los árboles del devónico más primitivos esto no ocurrió y nunca había pasado, hasta que se volvieron mucho más grandes, esto hizo que erosionaran los suelos liberando importantes elementos y sustancias a los ríos, entonces la meteorización de las rocas liberó sustancias e iones nutritivas importantes al agua que actuaron como nutrientes para plantas y algas.

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Representación Artística de un bosque del periodo Devoniano. Cortesía: Wikimedia Commons

Este ingreso súbito e incrementado de nutrientes hacia el agua de los ríos pudo haber causado una serie de cambios bioquímicos y detonado la anoxia. Es decir muchos organismos, en especial algas empezaron un metabolismo mucho más fuerte y usaron el poco oxígeno que había en el agua para las reacciones químicas que ameritaban, creando condiciones anóxicas y sofocando los pocos otros organismos que vivían en esas aguas.

  • Extinción del Pérmico – Triásico

Hace 252 millones de años, es la extinción más grande la tierra, acabando con el 90 % o 96 % de todas las especies sobre la faz de la tierra y 84 % marinas, incluyendo insectos. El trilobites, un artrópodo bastante resistente, se extinguió en este período. Luego de esta extinción, muchas especies de plantas se volvieron dominantes sobre la tierra. Con esta extinción se acabó el reinado de réptiles con ciertos rasgos de mamíferos, dando nicho a especies de invertebrados antes relegados, tomo alrededor de 30 millones de años para que los vertebrados volvieran a poblar de tal manera la superficie del planeta.


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La vida marina no tuvo gran desarrollo puesto que la mayoría de las especies se extinguieron. No se puede determinar la causa exacta de esta extinción debido a que el evento ocurrió hace 250 millones de años y desde entonces mucha de la evidencia que puede servir para determinar la causa está sepultada profundamente dentro de la tierra debajo de muchas capas de roca. Y por otro lado, el suelo del océano sufre un proceso de reciclaje cada 200 millones de años debido al movimiento de las placas tectónicas.

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El Lystrosaurus fue uno de los mamíferos más grandes extintos durante la gran extinción del Triásico-Pérmico. Cortesía: Wikimedia Commons

Las hipótesis que se proponen son un estímulo anóxico que agotó todo el oxígeno de los mares causado por erupciones volcánicas, el impacto de un meteorito o la liberación de cantidades enormes de metano o dióxido de carbono a la atmósfera. La extinción afecto principalmente a los organismos con esqueletos de carbonato de calcio, especialmente aquellos más dependientes del dióxido de carbono para producir sus esqueletos. Estos organismos fueron susceptibles a la acidificación que resulto de los incrementos de gases en la atmósfera, en especial el mismo dióxido de carbono.

  • Extinción del Triásico – Jurásico

Hace 201 millones de años. Al igual que muchos otras extinciones acabo con muchísimos animales y plantas sobre la tierra. La mayoría de los animales que no eran dinosaurios, conocidos como arcosaurios, y muchos anfibios fueron eliminados, dejando a los dinosaurios con poca competencia sobre la superficie, los arcosaurios siguieron dominando espacios acuáticos. Se cree que un evento volcánico pudo haber acabado con estas especies en la tierra creando un efecto invernadero mortal.

  • Extinción del cretácico – paleógeno

También conocida como evento K-T. Sucedió hace 66 millones de años, en el período de transición del cretácico al paleógeno. 75 % de las especies sobre la tierra se extinguieron. En los mares todos los ammonites, plesiosaurios, mosasaurios desaparecieron y el gran parte de los animales sésiles (incapaces de moverse) se redujeron al 33 %. Todos los dinosaurios que no eran aves se extinguieron durante ese período. A partir de esta extinción, los mamíferos y las aves emergieron como clase dominante y se convirtieron en animales de mayor tamaño.

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Esqueleto completo de un Tyrannosaurus Rex desaparecido por el evento K-T, expuesto en Pittsburgh. Cortesía: Wikimedia Commons

En los años 1980, un grupo de investigadores (ganadores del premio Nobel de física) llamados Luis Álvarez y su hijo, el geólogo Walter Alvarez junto con los químicos Frank Asaro y Helen Michel, descubrieron en rocas recolectadas de todo el mundo, del período Cretácico- Paleógeno y que provenían del fondo del mar, una concentración de un elemento llamado Iridio, muchas cientos de veces más elevada que lo común. Este elemento es sumamente raro en la Tierra y por tanto gran parte de él se incrustó dentro de la Tierra durante la formación de la misma. Por otro lado el elemento es abundante en asteroides y cometas. Esto hizo proponer al equipo de Álvarez, la teoría de que un asteroide impactó la tierra durante el período Cretácico-Paleógeno.


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Las mayores concentraciones de este elemento fueron halladas en las cercanías de las costas de Estados Unidos y el golfo de México, lo que sugiere que el impacto pudo haber sucedido en esa zona. Y basados en estudios geológicos, se cree que el cráter tiene una extensión de 180 kilómetros. Todos estos datos en conjunto fortalecen la teoría de que la extinción fue causada por el impacto de un asteroide.

La primera y la última extinción

La gran oxidación

Se trata del primer evento conocido de extinción masiva. En ésta extinción, se incrementó sobremanera la producción de oxígeno sobre la tierra causando un desbalance sobre la atmósfera primitiva. El oxígeno libre es tóxico para los organismos anaerobios obligatorios, destruyéndolos, constituyendo este gran parte de la biomasa del planeta. Las cianobacterias fueron responsables por esta extinción debido a que fueron las primeras en producir en grandes cantidades de este elemento en el mar.

La sexta extinción

La extinción del Holoceno, también conocida como la Sexta extinción o Extinción del antropoceno es el proceso actual de extinción, a manos del hombre. Gran número de plantas, animales, mamíferos, aves, anfibios, réptiles y artrópodos han sido extintos, con una gran degradación de sus hábitats tales como los arrecifes de coral y los bosques lluviosos así como otras áreas importantes. Gran parte de esta extinción está indocumentada. Se estima que la velocidad con la que se están extinguiendo numerosas especies es 100 a 1000 veces más alta que los antecedentes previos de extinción.

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El Tigre colmillos de sable, fue una de las primeras megafaunas extintas por la caza furtiva del hombre. Cortesía: Wikimedia Commons

Queda de nuestra parte modificar ciertas conductas y hábitos como sociedad para preservar estas especies, además de cuidarlas de nuestras enfermedades, por lo menos, mientras no se descubra alguna forma de revivirlas y replicarlas.

En resumidas cuentas

Las extinciones masivas de alguna forma han acelerado la evolución de la vida en la tierra. Sucede que durante un tiempo un grupo particular domina el ecosistema y con el tiempo viene el evento de extinción masiva, acabando con este grupo y dando paso a uno nuevo, pasando este último a ocupar el papel dominante.


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Por ejemplo, antes de los mamíferos, existían los mamaliformes (casi mamíferos) y los mamíferos, estos existieron durante el reinado de los dinosaurios pero no podían competir contra el ecosistema dominado por los grandes réptiles terrestres. Cuando ocurrió la extinción K-T, estos pudieron expandirse y colonizar la tierra como especie dominante. Irónicamente, los dinosaurios también fueron beneficiarios de otra extinción (la Triásica) en la cual se extinguieron la mayoría de sus rivales, los arcosaurios y curotarsos.

Ahora bien, el hombre ha dado inicio a una de las extinciones más rápidas en la historia de la tierra, lo que nos lleva a unas interesantes preguntas:

  • ¿Será esto natural o catastrófico?
  • ¿Cuándo será la extinción de los humanos?
  • ¿Es la raza humana, la especie definitiva?
Eventos de extinción ocurridos en la vida terrestre
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