Minería Espacial, a un Paso de Ser una Realidad

NASA misión en Psycho
Misión enviada a Psycho por la NASA. Imagen cortesía de NASA.

Por mucho que pueda parecer sacado de una novela de ciencia ficción la minería espacial se ha vuelto una solución válida a la falta de recursos en la tierra. Tanto es, que empresas y países se han dedicado a estudiar esto con más detenimiento, desde los lugares donde minar a como extraer los minerales o hacer más barato el proceso. En Procrastina Fácil te traemos un resumen de ello.

¿Qué Es la Minería Espacial?

Ilustración de Minería Espacial
Minería de un asteroide para la reacción de las masas por Don Davis. Una buena Ilustración pero poco realista, yano no se pueden tener astronautas en el espacio. Imagen cortesía de Wikimedia Commons

Pese a su nombre, la minería espacial sólo está planeada en asteroides, cometas y planetoides. Toma el concepto común de la minería que es la extracción de metales y lo extrapola al ámbito espacial. Básicamente, significa obtener metales como hierro, níquel, oro, titanio, platino, entre otros desde los asteroides y otros cuerpos celestes. Para ello se utilizará tecnología de punta y aunque será muy costoso al inicio conforme se obtengan resultados los costos disminuirán. Asimismo, se estudia cual es la manera más factible tanto económicamente, como para los recursos terrestres, de minar en el espacio.


¿Por qué?

Despegue del Falcón
Despegue del Falcón en el año 2018. Imagen cortesía de Wikimedia Commons

Si bien, esto no escapa a las críticas de quienes alegan que es una forma de contaminar el espacio la mayoría de las opiniones son positivas. Porque esto disminuiría la contaminación en nuestro planeta, y que de no inventar algo nuevo la mayoría de los metales que se encuentran en los asteroides y cometas se acabarían en menos de 100 años. Lo cual sería un desastre para nuestro modo de vida actual.

Por ejemplo en un solo asteroide de 500 metros de diámetro podría producir el mismo platino que todas las minas de la Tierra por más de 180 años. Cabe destacar que los asteroides considerados peligrosos para el planeta tienen unos 140 metros de diámetro. Existen unos 19.000 asteroides (únicamente asteroides) cercanos a la tierra. Otra razón válida para los creyentes de los OVNIS es que durante la minería espacial pudieran encontrar rastros de otras civilizaciones.

Como dato extra, los metales en el planeta Tierra están aquí gracias a los asteroides y cometas. Ya que, mientras la Tierra se enfriaba (luego de ser magma) los cuerpos celestes impactaron y muchos millones de años más tarde surgieron del núcleo a la corteza terrestre.

Los Asteroides y Cometas

Minería Espacial
Ilustración de un asteroide con equipo terrestre. Cortesía de Wikimedia Commons

Aunque haya 19.000 asteroides cerca de la Tierra esto no significa que todos sean aptos para minar y a esto se han abocado los estudios científicos, hay quienes dicen que sólo uno de dos mil asteroides sirve para la minería espacial. También, hay una lista con los diez cuerpos celestes más factibles para minarlos, tanto por sus recursos como por la economía. Algunos son el Ryugu, Nereus y Anteros.

Fuera de las condiciones del cuerpo celeste también debe tomarse en cuenta la distancia entre este y la Tierra. Para que sea factible la minería espacial no debe gastarse en recursos para transportar los materiales de minería ni los metales una vez extraídos. Sin embargo, esto no es del todo exacto y hay más factores que considerar por ejemplo puede que un cuerpo esté más cerca pero no que sus materiales sean más fáciles de transportar a nuestro planeta.

¿Cómo Extraer?

Ilustración Minería Espacial
Ilustración de un asteroide con equipo terrestre. Similar a la extracción con «imanes» Cortesía de Wikimedia Commons

Existen dos métodos que son usados en la minería terrestre y que pueden extrapolarse al espacio, evidentemente tras evaluar la condición de cada cuerpo celeste. Uno es la minería a cielo abierto, es la minería en la que los metales se encuentran cerca de la superficie y por ello no es necesario cavar, o explotar demasiado para poder minar. En muchos cuerpos celestes pudiera hacerse de igual manera, ya que tienen los metales como escombro en la superficie.

El segundo es la minería a pozo, es la imagen clásica de la minería, donde los mineros trabajan en kilómetros bajo tierra para extraer los metales. Sin embargo, en el espacio sólo podrían hacerse los pozos, ya que es imposible tener mineros humanos realizando este trabajo. La máxima interacción humana, para cualquier tipo de minería espacial, sería controlando las máquinas.

Ahora, otros dos métodos, estos si son propios de la minería espacial. El primero consiste en utilizar una especie de imán que atraiga pequeños pedazos de metal hasta la superficie. Y el otro, para extraer materiales volátiles consiste en fundirlos para poder extraerlos. Todas las formas anteriores se verían beneficiadas por la falta de gravedad en el espacio.

Para todo lo anterior se proponen varias ideas que faciliten el trabajo, aunque no se tiene certeza de cual sea la más viable. Se plantea extraer los metales en el cuerpo celeste y transportarlos directamente a la Tierra para que sean procesados. Otra idea plantea procesar los metales en el cuerpo celeste y enviarlos “listos” al planeta. O, transportar el cuerpo celeste a un lugar cercano a la Tierra para luego comenzar el proceso de minado.

Empresas Interesadas

Satélite impreso de Planetary Resources
Impresión 3D de un Satélite creado por Planetary Resources. Imagen cortesía de Wikimedia Commons

Si bien es un proyecto ambicioso para detener la explotación de los recursos terrestres, también busca lucro, como es de suponer. Aunque existen varias empresas buscando hacer negocio con la minería espacial la más destacada es Planetary Resources, tanto por su plan estructurado como porque sus inversionistas entre los que destacan Larry Page, creador de Google y el cineasta James Cameron. Planetary Resources se enfoca únicamente en la minería espacial y su plan a largo plazo consiste en analizar los cuerpos celestes aptos para minar, envío de misiones de reconocimiento a estos para establecer las primeras operaciones de minería espacial.

Otra empresa bastante conocida, y criticada, es Deep Space Industries, que se enfoca en la tecnología espacial y exploración. Pero también en la minería espacial, concretamente estudiaran los cuerpos celestes aptos para minar desde sus naves Firefly. Aunque esta empresa ha anunciado que sólo se enfocará en minar agua, es algo que te contaremos más adelante.

Además existe, Shackleton Energy Company, que a diferencia de las anteriores se enfoca únicamente en la Luna y aparte de la minería espacial quiere enviar humanos a habitar en la Luna para 2021. Respecto a la minería se enfocarían en el hidrógeno, metano y amoníaco.

La Nueva Carrera Espacial

NASA misión en Psycho
Misión enviada a Psycho por la NASA. Imagen cortesía de NASA.

Por el Tratado sobre el Espacio Ultraterrestre ninguna nación puede apropiarse de materiales espaciales, ya que estos pertenecen a la humanidad. Pero no se especifica absolutamente nada sobre compañías privadas, de hecho hay una empresa que vende pedazos de la Luna y otros planetas. Así países como Luxemburgo, Japón y Estados Unidos aprobaron leyes para la minería espacial, siendo Luxemburgo el pionero y quien lleva la batuta respecto a esto, con unas 10 empresas dedicadas sólo a ello, pero más de 200 empresas han contactado al Estado luxemburgués para fines relacionados.

Recientemente, la sonda japonesa Hayabusa-2 aterrizó en el asteroide Ryugu para realizar diversos tipos de estudios y traer muestras. Entre lo que se espera analizar es si es apto para minarlo o no. Lamentablemente la sonda estará de vuelta para el 2020, y será entonces cuando comiencen a examinarse las muestras.

Minería de Agua

Panel Solar en un asteroide
Ilustración de un asteroide con equipo terrestre. Cortesía de Wikimedia Commons

Por extraño que parezca, la minería espacial también busca minar agua. Pero ¿Cómo es posible? Pues una buena cantidad de cuerpos celestes almacenan grandes cantidades de hielo, que tras derretirse se convierte en agua, en la que podemos utilizar los humanos. Así que, la minería de agua no es tan descabellada. Sin embargo, el agua encontrada sólo sería usada para mantener las máquinas en el espacio, ya que resultaría costoso enviar agua desde la Tierra. Salvó que el agua sea necesaria en la Tierra o que se encuentre un modo de hacer más barato su transporte.

 

En conclusión, la minería espacial es un campo del que aún hay mucho que estudiar y que es desconocido, por la falta de exploración del espacio. Lo que sí sabemos es que es un gran avance tecnológico que en ningún otro momento de la historia hubiese sido probable fuera de los libros de ciencia ficción. ¿Qué opinas de la minería espacial?

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