NASA nos revela una visualización del centro de la Vía Lactea

Una nueva visualización realizada con datos del Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA nos proporciona un viaje virtual excepcional y completo con una vista de 360 ​​grados, hasta el centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Este proyecto permitirá a los espectadores controlar su propia exploración del fascinante entorno de estrellas volátiles masivas y la poderosa gravedad alrededor del agujero negro monstruoso que se encuentra en el centro de la Vía Láctea.

La Tierra se encuentra a unos 26,000 años luz, o aproximadamente 150,000 billones de millas, del centro de nuestra Galaxia hogar. Si bien los humanos no pueden viajar físicamente allí, los científicos han podido estudiar esta región mediante el uso de datos de poderosos telescopios que pueden detectar la luz en una variedad de formas, incluidos los rayos X y la luz infrarroja.

Cuando el gas que fluye entra en colisión con el gas expulsado previamente de otras estrellas, las colisiones producen ondas de choque, similares a las descargas sónicas, que impregnan el área. Estas ondas de choque calientan el gas a millones de grados, lo que hace que brille en los rayos X. Amplias observaciones con Chandra de las regiones centrales de la Vía Láctea han proporcionado datos críticos sobre la temperatura y la distribución de este gas de varios millones de grados.

Centro de la Vía Lactea
Centro de la Vía Láctea construido por MATLAB Handle Graphics mediante datos de los rayos X provenientes del Chandra X. Cortesía: NASA/CXC/Pontifical Catholic Univ. of Chile /C.Russell et al.

Esta visualización se basa en datos infrarrojos obtenidos con el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral de 30 gigantes estelares masivos llamados estrellas Wolf-Rayet que orbitan a aproximadamente 1,5 años luz del centro de nuestra galaxia. Los poderosos vientos de gas que fluyen de la superficie de estas estrellas llevan algunas de sus capas externas al espacio interestelar.

Los astrónomos están interesados ​​en comprender mejor qué papel juegan estas estrellas Wolf-Rayet en el vecindario cósmico en el centro de la Vía Láctea. En particular, les gustaría saber cómo interactúan las estrellas con el residente más dominante del centro galáctico: el agujero negro supermasivo conocido como Sagittarius A * (abreviado Sgr A *). Ampliamente grande pero invisible, Sgr A * tiene una masa equivalente a unos cuatro millones de soles.

En que consiste esta nueva visualización

La NASA nos presenta una visualización del Centro Galáctico en una película de 360 ​​grados que sumerge a un espectador en una simulación del centro de nuestra galaxia. El espectador se encuentra en la ubicación de Sgr A * y puede ver alrededor de 20 estrellas Wolf-Rayet (objetos blancos centelleantes) que giran en órbita alrededor de Sgr A * a medida que expulsan continuamente vientos estelares (escala de color negro a rojo a amarillo). Estos vientos chocan entre sí, y luego parte de este material gira en espiral hacia Sgr A *. La película, que comienza 350 años en el pasado, abarca 500 años.

Sagitarus A vista con Chandra X
Sagittarius A. Cortesía: Rayos X: NASA / UMass / D.Wang y otros, IR: NASA / STScI

Los investigadores, dirigidos por Christopher Russell de la Pontificia Universidad Católica de Chile, utilizaron la visualización para comprender la presencia de rayos X previamente detectados en forma de disco que se extienden alrededor de 0,6 años luz desde Sgr A *. Su trabajo muestra que la cantidad de rayos X generados por estos vientos colisionantes depende de la fuerza de los estallidos propulsados ​​por Sgr A *, y también de la cantidad de tiempo transcurrida desde que ocurrió una erupción. Explosiones más fuertes y más recientes resultan en una emisión de rayos X más débil.

La información proporcionada por el modelado teórico y una comparación con la fuerza de emisión de rayos X observada con Chandra llevó a Russell y sus colegas a determinar que Sgr A * probablemente tuvo un estallido relativamente poderoso que comenzó en los últimos siglos. Además, sus hallazgos sugieren que el estallido del agujero negro supermasivo todavía está afectando a la región alrededor de Sgr A *, aunque terminó hace unos cien años.

Christopher Russell presentó esta nueva visualización y los hallazgos científicos relacionados a la misma en la 231º reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Washington, DC. Algunos de los resultados se basan en un documento de Russell publicado en 2017 en los Avisos mensuales de la Royal Astronomical Society.

El vídeo de 360 ​​grados del Centro Galáctico se ve idealmente con lentes de realidad virtual (VR), como Samsung Gear VR o Google Cardboard. El vídeo también se puede ver en teléfonos inteligentes usando la aplicación de YouTube. Mover el teléfono alrededor de las bandejas para mostrar una porción diferente de la película imita el efecto de los lentes de realidad virtual. Finalmente, la mayoría de los navegadores de computadora y laptops también permiten que se muestren videos de 360 ​​grados en YouTube.

360-Degree Video: An Immersive Visualization of the Galactic Center

Para mirar a su alrededor, haga clic y arrastre el vídeo, o haga clic en el botón de dirección en la esquina.

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Estudiante de Ingeniería Química en la Universidad de Los Andes y gran apasionado por la ciencia.

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