Las células que nos hicieron humanos: Las neuronas de Von Economo

¿Qué son las células de Von Economo?

Son células corticales de gran tamaño y morfología bipolar que se ubican principalmente en dos regiones de la corteza cerebral humana: La corteza cingulada anterior y la región frontal inferior 1 zonas corticales bien diferenciada e importantísimas en el funcionamiento cerebral del homo sapiens-sapiens.

Donde estan localizada las neuronas de von economo
Localización de las células. Tomada de Tumblr

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Evolutivamente existen aspectos importantes para describir su papel en la transformación de los primates primitivos en lo que hoy conocemos como humanidad: a) su edad evolutiva es notablemente reciente (no superan los 20 millones de años), b) se encuentran presentes sólo en el cerebro de los primates y c) son particularmente numerosas en el cerebro del hombre1.

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Estas neuronas no solo son recientes desde el punto de vista filogenético, sino debido a que su proliferación inicia casi al final de la gestación (semana 35), son nuevas desde el punto de vista ontogenético, haciendo que cuando el feto a término nazca sólo tenga presente un escaso 15% de su totalidad, por lo que siguen proliferando hasta bien entrado el cuarto año de vida1.

Además estas células forman parte de varias redes neuronales cuya principal función se asocia a los vínculos sociales, es decir: corteza prefrontal ventromedial, la corteza cingulada anterior, la corteza temporal anterior, la amígdala y el hipocampo1.

Otro aspecto destacable es su distribución asimétrica  en ambos hemisferios cerebrales, predominando su población en el hemisferio derecho (superando en más del 30% a su homologo izquierdo1) siendo bien sabido que el hemisferio derecho se encuentra involucrado preferentemente en el desempeño de funciones del tipo socioemocional. Esta circunstancia, probablemente, facilitó la supervivencia en los albores de la humanidad1.


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Las evidencias del papel relevante en funciones del tipo social en las neuronas de Von Economo radican en su constitución molecular. Estas células poseen receptores para Oxitocina y Vasopresina (ADH) las cuales desempeñan un papel en la generación de vínculos afectivos y sociales, también se han aislado receptores para Dopamina del tipo D3, involucrado en mecanismos de atención y recompensa  y receptores para serotonina del tipo 5-HT2B, cumpliendo funciones en la regulación de impulsos, clave para establecer cadenas de mando y jerarquías1. Esta última pudo determinar un papel clave en el establecimiento de organizaciones sociales homínidas, constituida por un escaso número de individuos, en las cuales las probabilidades de supervivencia dependían de una buena organización social jerárquica.

Homo Antecessor – Ilustración de Mauricio Antón.

 

Su importancia radica en que revisten de gran interés en el surgimiento de las funciones cognitivas, ya que son las células filogenéticamente más nueva, exclusivas de los primates, y especialmente numerosas en la corteza cerebral humana1  involucrándose entonces, en las funciones cognitivas del humano más sobresalientes como la transformación del medio, la invención de herramientas y la generación de cultura a través de la cohesión social.

Redolar Ripoll D, et al. “Neurociencia Cognitiva”. Primera edición. Madrid: editorial medica Panamericana; 2014.

Escrito por Mario Riera

Las células que nos hicieron humanos: Las neuronas de Von Economo
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Estudiante de medicina de la Universidad de Los Andes. Apasionado por la ciencia y el marketing digital. Fundador de Procrastina Fácil.

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