El panda gigante tiene una reputación complicada. Es conocido como un animal adorable, un símbolo de la diplomacia china, el niño afiche de los animales en peligro. No es de extrañar que los pandas sean vistos como animales torpes, pero en realidad, tienen una habilidad muy impresionante: sus cuerpos neutralizan el cianuro. Sí, el venenoso químico que huele a almendras.

El bambú crudo, que es el alimento principal de los pandas, contiene cianuro y si se come, hará que un humano promedio pueda caer extremadamente enfermo e incluso causarle la muerte.

pandas adorables
Los pandas demuestran con esta habilidad para evitar el envenenamiento que no solo pueden ser animales tiernos. Cortesía: Pixabay

Los pandas, por supuesto se han adaptado para superar esto y en un estudio publicado en Nature, los científicos investigaron cómo funciona este mecanismo de neutralización del cianuro al medir el contenido de cianuro en los brotes de bambú que fueron el alimento de 20 pandas gigantes. Además de medir el cianuro en los propios brotes, midieron el cianuro en las heces de los pandas.

¿Cuáles fueron los descubrimientos?

Los expertos revelaron que, en primer lugar, los pandas sí están ingiriendo cianuro proveniente del bambú, y no es que de antemano saben que brotes de bambú contienen este veneno o no (¡los nazis tenían capsulas de cianuro debajo de sus lenguas para masticarlas y morir envenenados antes de revelar información a los aliados cuando eran capturados!).

Los pandas gigantes absorbieron más del 65 por ciento del cianuro presente en los brotes, pero sus cuerpos pudieron convertir el 80 por ciento de ese cianuro absorbido en un químico menos tóxico llamado tiocianato, que luego expulsaron por sus heces.


Conoce otra espectacular habilidad animal: esta vez para soportar el invierno


Grandes herbívoros como el alce (Cervus elaphus) y el venado cola blanca (Odoco ileus virginia nus) digieren alrededor del 70% de la materia seca, mientras que los pandas gigantes digieren solo aproximadamente el 17% de la materia seca consumida. Esto se debe a que el panda gigante tiene un tracto gastrointestinal típico de animales carnívoros con segmento muy reducido del intestino delgado y ausencia de ciego.

Por lo tanto los pandas gigantes no tienen saculaciones o compartimentos para retener la digesta que permitan la fermentación microbiana en sus intestinos y las grandes cantidades de material vegetal no digerible atraviesan rápidamente su tracto digestivo corto y recto. Por lo tanto, en este estudio se reveló que solo el 65% del cianuro en los brotes de bambú fue absorbido por los pandas gigantes adultos. Esta cantidad que corresponde a un promedio de 54.8-66.1 mg de cianuro por día (promedio de 0.52-0.56 mg/kg de masa corporal)

Aun así, esa cantidad es casi una dosis fatal para un ser humano. Por lo tanto, los glucósidos cianogénicos en los brotes de bambú tendrían un efecto de envenenamiento crónico en los pandas gigantes si los animales no tuvieran un mecanismo desintoxicante efectivo para el cianuro.

¿Cómo funciona ese mecanismo que le permite a los pandas consumir veneno?

Los resultados indican que los pandas gigantes desarrollaron un mecanismo antitóxico eficaz que los protegió durante la transición de un carnívoro típico a un oso herbívoro. Los resultados también indican que la vía principal para la desintoxicación del cianuro en panda gigante fue la vía urinaria, como lo es en otros mamíferos herbívoros y omnívoros.


Descubre todo acerca del mítico Tyrannosaurus Rex


La enzima Rodanasa es el compuesto clave en este mecanismo de defensa en contra de este mortal veneno. Esta enzima es producida principalmente en los riñones y en el hígado del panda y es la que sintetiza el cianuro convirtiéndolo en tiocianato. Este mecanismo de defensa corporal es desarrollado por los principales animales herbívoros ya que ellos son los más expuestos al consumo de plantas potencialmente peligrosas.

sintesis del cianuro
Imagen en 3D del gen Rodanasa que sintetiza el cianuro en tiocianato lo que permite a los pandas comer bambú sin morir de envenenamiento. Cortesía: Wikimedia Commons

A través de evoluciones morfológicas y como consecuencia de la migración de ser un animal carnívoro a ser uno herbívoro, el panda ha estado más expuesto al veneno de plantas e hizo que desarrollara una función más elevada del gen Rodanasa haciendo que pudiera convertir el 80% del cianuro convertido evitando sufrir de fallas multiorgánicas que contribuyan más con la mortandad de esta especie que ya de por sí se encuentra en peligro de extinción.

Adicional a este mecanismo de defensa, el panda gigante ha desarrollado un conjunto de adaptaciones conductuales y fisiológicas que incluyen bajos niveles de actividad física y reducción del tamaño de algunos órganos de alto metabolismo para minimizar aún más el gasto de energía. Es por esta razón que los vemos con ¡poco movimiento!

Así que este tierno animal también es increíble

El panda rojo (Ailurus fulgens) y los pandas gigantes son mamíferos carnívoros por filogenia pero herbívoros por la dieta. Ambos experimentaron un cambio pasando la dieta carnívora de sus antepasados a comedores de bambú altamente especializados. Basándose en los resultados obtenidos del panda gigante, se especula que el panda rojo también puede experimentar la misma adaptación funcional rodanesa que el panda gigante.

pandas rojos comiendo bambú
Los pandas rojos al igual que los celebres pandas gigantes pese a pertenecer a distintas familias taxonómicas también desarrollaron una alta resistencia al consumo de cianuro lo que les permite alimentarse de bambú. Cortesía: Pixabay

Los cambios en la función desintoxicante del gen Rodanasa pueden ser un importante proceso de muchas adaptaciones conocidas o desconocidas relacionadas con la morfología, el comportamiento y la fisiología que permiten que los pandas gigantes sobrevivan hasta hoy.


El verdadero King Kong si existió: Descúbrelo


Es una historia inspiradora, realmente. Es posible ser un animal tierno que todos subestiman, con el poco conocido poder de comer veneno.

Los pandas sobreviven al consumo de cianuro
¿Qué tal te pareció el post?