¿Representan peligro los asteroides cercanos a la Tierra?

peligro para la tierra con meteoritos

Hay millones de rocas espaciales formadas desde los inicios de la creación del universo a las cuales las llamamos asteroides. Estas rocas no tienen un tamaño lo suficientemente grande como para considerarlos como planetas y hay millones de estos orbitando entre el espacio de Marte y Júpiter. Desde el año 1997 la NASA dirige esfuerzos para tratar de detectar a aquellos asteroides que podrían causar potenciales daños a ciudades completas y busca la manera de desviar su trayectoria en caso de un potencial impacto sobre la tierra.

Gracias a Hollywood con sus producciones como Armageddon  hemos tomado conciencia de que un potencial impacto de uno de estos Asteroides podría acabar con la vida terrestre tal como la conocemos (y tal vez Harry Stamper y su equipo no estén allí para salvarnos).


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steroides más masivos en una región entre Marte y Júpiter
Estas imágenes del Telescopio Espacial Hubble de Vesta y Ceres muestran dos de los asteroides más masivos en el cinturón de asteroides, una región entre Marte y Júpiter. Cortesía: NASA/ STScI

 A finales del siglo XX los científicos y estudiosos del espacio comenzaron a advertir la relativa frecuencia con la que ocurren los impactos de los asteroides. La caída de asteroides de roca o formados de hierro que son mayores de 50 m puede ocurrir con un intervalo de 100 años de separación.

En el año 1980 un grupo de investigadores liderados por el físico Luis Álvarez  encontraron la primera evidencia convincente de que los dinosaurios fueron aniquilados por un asteroide: en las muestras tomadas por todo el mundo de las capas intermedias entre los períodos Cretácico y Terciario de hace 65 millones de años había una concentración de iridio cientos de veces más alta que lo normal. Los niveles del iridio son generalmente más altos en asteroides y otros objetos extraterrestres.

Durante el año 1994 se pudo apreciar la primera observación directa de una colisión extraterrestre entre objetos del sistema solar. Este suceso ocurrió motivado al impacto del cometa Shoemaker-Levy 9 que provocó gran cobertura mediática en los medios y seguimiento por parte de astrónomos aficionados.

que es Shoemaker-Levy 9
En la imagen tomada por el telescopio espacial Hubble en el verano boreal de 1994 se distinguen los trozos que se produjeron por la Partición del Shoemaker-Levy 9 antes de ingresar a la atmósfera de Júpiter.

El congreso de los Estados Unidos pidió a la NASA activar un plan de rastreo de estos supuestos peligros o como son definidos: Asteroide Potencialmente Peligroso o PHA (por las siglas de su nombre inglés Potentially Hazardous Asteroid). Ante eso la NASA formó el Near-Earth Object Search Program NEO Program  con el que busca captar al menos el 90 por ciento de los asteroides y cometas de 1 kilómetro de ancho o más que se acercaran al vecindario de la órbita de la Tierra. Este tipo de asteroides son los que potencialmente podrían acabar con la vida en el Planeta Tierra de la forma en como la conocemos.

Para lograr este propósito este equipo hace uso de comparadores parpadeantes y estereomicroscopios para examinar las imágenes fotográficas tomadas de una región específica del espacio. Para un Near Earth Object o NEO recién descubierto, la separación de la ubicación del objeto de una imagen a la siguiente, la dirección que parece estar viajando y su brillo son útiles para identificar la proximidad del objeto a la Tierra, su tamaño y características orbitales generales.


Conformación del universo a traves de diagramas de Venn


catalina Sky Survey, Universidad de Arizona
Catalina Sky Survey, Universidad de Arizona, un microscopio utilizado para detectar Near Earth Objects en la zona de potencial peligro terrestre Cortesía: NASA/Caltech

Sin embargo hay objetos rocosos de menor tamaño que también podrían representar un peligro latente para el planeta Tierra y que causaría daños considerables sobre la superficie de la misma en caso de impacto. Donald Yeomans, ex director del NEO Program dice en una entrevista a lo siguiente

“”Los pe

queños son los más difíciles de encontrar, claro está, y estamos seguros de que el próximo impacto que tendremos será de un cuerpo pequeño”

 

Forma del asteroide eros
(433) Eros es un asteroide que forma parte de los asteroides Amor .Tiene un perihelio de 1.1 UA, distancia que lo aproxima periódicamente a la Tierra, y es, por tanto, un asteroide próximo a la Tierra (NEO). Aquí se encuentra siendo fotografiado por la sonda espacial NEAR-Shoemaker

Hasta el momento la NASA ha detectado un número de 15,802 de objetos potencialmente peligrosos para la tierra de los cuales en su mayoría son asteroides mientras que solo 106 son cometas y trozos de desechos espaciales que orbitan en el vecindario alrededor de la Tierra. El NEO Program hasta ahora dice haber etiquetado más del 90 por ciento de estos monstruos de un kilómetro de ancho basados en la tasa de descubrimiento de los mismos.


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Diagrama de asterodes cercanos a la tierra
Gráfico que representa por año a los distintos proyectos que han encontrado los casi 16000 Objetos Potencialmente Peligrosos para el planeta Tierra. Tomado de wikimedia commons

¿Qué tan potente puede ser un asteroide para causar destrozos en grandes magnitudes?

El poder destructivo de las colisiones de asteroides es una función de su tamaño y velocidad. Cuanto más grande es un asteroide, más energía genera en la colisión. Según Yeomans “Un objeto de 150 metros va a tener la energía de 288 megatones – 288 millones de toneladas – de explosivos TNT”. En términos de comparación con armas nucleares, la Bomba del Zar  desarrollada por la URSS y que se convirtió en la mayor explosión provocada por seres humanos hasta ahora, tenía una carga útil de 50 megatones y que podía ser capaz de destruir completamente una megaciudad como Nueva York.

Sin embargo, la amenaza más probable que enfrentamos es a partir de asteroides más pequeños que sufren desintegración parcial al momento de ingresar a la atmósfera terrestre tales como los que provocaron las explosiones registradas en Cheliábinsk (con un saldo de 1500 heridos y una energía liberada de 500 kilotones), Mediterráneo Oriental (con una potencia explosiva estimada de 26 kilotones) y Tunguska (con una potencia explosiva estimada de 10 a 15 megatones y una devastación de 1000 Km2 de área circundante)

Tuguska imagenes del desastre nuclear
Fotografía de un campo devastado en la zona alrededor del Evento de Tunguska. La detonación, similar a la de un arma termonuclear de elevada potencia, ha sido atribuida a un cometa​ o a un asteroide. Tomado de WikimediaCommons

Por esta razón en 2005 el Congreso Estadounidense instruyó al NEO Program a ampliar más su rango de búsqueda hasta encontrar por lo menos el 90% de los objetos cercanos a la Tierra de 140 metros o más. Y aunque la búsqueda ha tenido resultados aceptables categorizando hasta 800 de estos objetos por año, aun a esa tasa, podría tomar tres o más décadas para encontrar a los 25.000 de ellos a los cuales adicionalmente tienen que trazar sus órbitas y determinar si está, o podría posiblemente estar, en un curso de la colisión con la Tierra.

Estos asteroides más pequeños son más difíciles de encontrar porque brillan menos en el cielo nocturno y necesitan acercarse a la Tierra antes de poder detectarlos con telescopios terrestres. Además el Sol, por su radiación, genera un gran punto ciego para la detección visual de aquellos asteroides que provengan de esa dirección. Esto espera ser subsanado con el NEOCamp un telescopio infrarrojo de campo ancho que funcionaría por medio del uso de longitudes de onda infrarrojas térmicas que está siendo desarrollado por la NASA en colaboración con CALTECH.


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¿Estamos preparados ante un eventual impacto de Asteroide?

La respuesta ante esta poca probable situación es un No parcial. Sin embargo usted puede respirar tranquilo ya que, la NASA no ha encontrado un asteroide o cometa que plantee una amenaza realista dentro de los próximos 100 años, aunque mantiene un ojo sobre unos 2.000 objetos “potencialmente peligrosos” que están dentro de las 4.647.790 millas de la Tierra y son lo suficientemente grandes para causar daño.

Según advierte Lindley Johnson, oficial de defensa planetaria de la NASA, “podemos determinar con antelación  – con certeza varias semanas de antelación – la hora y lugar exactos en que va a suceder (impacto de los asteroides)”. Y es que si un asteroide de 140 metros, lo suficientemente grande como para destruir una ciudad, fue descubierto hoy y la trayectoria de su órbita predijo una colisión en pocos meses, no habría nada que pudiéramos hacer al respecto, excepto evacuar.

En el caso que un objeto de gran tamaño sea avistado y se calcule (unos 7 u 10 años antes) que su órbita e impacto tiene como destino la Tierra sería posible lanzar una misión para desviar el impacto y para eso, esa misión podría tener dos configuraciones: La NASA podría lanzar una nave espacial para actuar como un ariete para empujar el asteroide ligeramente fuera del curso o la más hollywoodesca, utilizar un dispositivo nuclear que vaporizaría parte de la superficie, y luego el retroceso de la superficie empujaría al asteroide fuera de su órbita inicialmente prevista.

Hasta los momentos la NASA no tiene un cohete de ariete o una ojiva nuclear de espacio intermedio dentro de sus desarrollos próximos. Para construir un dispositivo de semejante tecnología posiblemente sea necesaria una colaboración interdisciplinaria Internacional. Johnson afirma que “tendríamos que acelerar o ralentizar el ritmo de un asteroide con sólo un centímetro por segundo para empujarlo fuera de curso. Pero es necesario hacerlo tres años antes del impacto”.asteriodes y riesgo para la tierra

Pero no todo es malo en cuanto se hace referencia a los Asteroides ya que, muchos de ellos “tienen elementos del grupo del platino y minerales hidratados que podrían utilizarse para construir estructuras en el espacio” según aduce Yeomans. Esto en un futuro podría salvar a la humanidad en el caso que decidamos colonizar el espacio (ver en: ) para salvar nuestra propia existencia.

Hay serios esfuerzos en curso para descubrir cómo capturar y extraer los asteroides de sus metales raros y otros recursos naturales. La NASA ha sentado las bases para una eventual misión de “redirección de asteroides”. El plan: Una nave espacial robot aterrizará en un asteroide, tomará una roca y la pondrá en órbita alrededor de la luna.

Estos elementos espaciales revisten de gran importancia para la humanidad en general. Aunque actualmente está comprobado que no sufrimos ningún peligro de ser arrasados por un impacto de asteroide, su estudio va más allá de una simple estimación de órbita y potencial impacto. Está empujando los límites de la tecnología espacial a niveles nunca imaginados y que quizás en un futuro cercano, permita que Armageddon deje de ser una simple película de ciencia ficción.

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