Un robot cosecha-manzanas podría cambiar el futuro de la agricultura

Robot que recoge manzanas
robot que es capaz de recoger la cosecha de manzanas que se encuentran en los árboles

Una compañía californiana se ha dado a la tarea de diseñar un robot que es capaz de recoger la cosecha de manzanas que se encuentran en los árboles, dotando así de una mayor eficiencia a la hora de dicho trabajo.

Mayor eficiencia, en el mundo agrícola, es sinónimo de mayor rentabilidad. La misma se traduce en mayores ingresos netos para los trabajadores del área agrícola, y esto plantea una interrogante bastante interesante con respecto al futuro de la agricultura: ¿Veremos más aplicaciones tecnológicas en los cultivos campestres?


La empresa Abundant Robotics diseñó este robot cosecha-manzanas basado en un sistema de succión al vacío que aspira directamente del fruto del árbol. Con respecto a dicho invento, el CEO de esta empresa, Dan Steere, le afirma en un reportaje a PBS Newshour lo siguiente: “El trabajo que estamos haciendo es una extensión de varios cientos de años de innovación tecnológica para la agricultura”.

Este es un trabajo que contrariamente a lo que parece, requiere precisión y especialización, ya que implica la escogencia de los mejores frutos (en este caso manzanas) que posteriormente serán ofrecidos al cliente en pequeños y grandes supermercados.

Dicho robot cuenta con sensores especializados que ya se encuentran recibiendo pruebas en Australia, en donde actualmente hay temporada de Manzanas, para posteriormente seguir siendo probado cuando inicie la temporada en los Estados Unidos.

Robotic apple picker trials continue in Washington

Todd Fryhover, miembro de la comisión de cosecha de Manzanas en Washington, se muestra optimista frente a estos avances de la robótica en la cosecha de manzanas y dice lo siguiente: “La robótica ayudará en la cosecha de las manzanas en el momento óptimo para proporcionar la mejor manzana posible para los consumidores”. Y es que a diferencia de otros cultivos, como el trigo, en donde se debe arrancar de raíz la planta completa, las manzanas, naranjas o peras requieren la vista y mano humanas que no maltrate el fruto y lo mantenga en las mejores condiciones.

Es por ello que Dan Swafford, un técnico agrícola perteneciente a Virginia Tech, advierte que “Los robots deben ser capaces de identificar una manzana, y después de eso, decir si está madura”. También añade que “se necesita una gran cantidad de sensores y cámaras especializadas para hacer eso, y luego tienen que ser capaces de recoger el fruto sin dañarlo”.

Actualmente cada fruto que se ofrece en el mercado, es recogido a mano por obreros especializados que trabajan en época de cosecha, haciendo su mayor esfuerzo en hacer el proceso más eficiente. Karen Lewis, especialista de la Universidad Estatal de Washington, realza la importancia de la cantidad de mano de obra requerida en los campos de cultivos de manzanas: “la demanda de trabajo por año, el rango va de 250 a 350 horas-hombre por acre… Eso no es nada pequeño”.

Ya el sector privado acelera esfuerzos para eliminar la dependencia de los trabajadores durante las épocas, donde por condiciones ambientales, la cantidad de esta disminuye. Por otro lado, cada vez más invierte en desarrollo tecnológico para los campos de cultivos. “No es ningún secreto que estamos frente a una grave escasez de trabajo en la agricultura, lo que hace que las empresas vean y dediquen tiempo y fondos a la nueva tecnología, lo cual es bienvenido” asegura Jim Bair CEO de la comisión de cosecha de Manzanas, en Washington.

En Estados Unidos, la demanda laboral en los campos de cultivos agrícolas representa el 41% de la fuerza laboral de todo el país. Una sexta parte de estos trabajadores son migrantes, de los cuales 40.000 realizan sus labores en los campos de cultivos de manzanas.

¿Está cerca la sustitución de la mano de obra humana por robots?

Si bien es cierto que ya existe implementación de instrumentos y aparatos tecnológicos como tractores de auto-conducción  y desmalezadoras automatizadas de malas hierbas, sobre todo en los Estados Unidos, aún estamos lejos de depender completamente de la tecnología para cultivar, cuidar y cosechar cualquier tipo de cultivo. De hecho, Jim Bair replica que es necesario hacer una reforma migratoria y laboral que beneficie y motive más a los trabajadores a regresar al campo estadounidense.

“La conversación más grande que debemos tener es la necesidad de reformar nuestra legislación laboral. Necesitamos un nuevo programa de trabajadores que satisfaga las necesidades de una amplia industria de la agricultura y proporcione una fuerza de trabajo estable, fiable y legal”.

Para ello, se encuentran encabezando propuestas que busquen reformar el programa de visas de trabajo estadounidenses a corto y mediano plazo que faciliten oportunidades para migrantes con ganas de trabajar en el campo.


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Sin embargo, viendo hacia el futuro, podemos entrever que los esfuerzos se dirigen ya hacia la robotización de los campos agrícolas. Ya grandes empresas, como Google y SRI International, hacen esfuerzos inversores para apoyar proyectos como el robot cosecha-manzanas de Abundant Robotics. Lo que quizás permitirá en el futuro escenarios tales como poder comerse una manzana sembrada, regada, cosechada y llevada a su local de venta por instrumentos eficientemente robotizados.

Un robot cosecha-manzanas podría cambiar el futuro de la agricultura
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