Lanzamiento de WFIRST: Un telescopio 100 veces más potente que el Hubble

Wide Field Infrared Survey Telescope (WFIRST) será un telescopio espacial que permitirá tener capacidades de visión 100 veces mayores a las actualmente poseídas por el Telescopio Espacial Hubble. Una comisión especializada independiente de la NASA ya inició la revisión que se mantendrá durante los próximos meses y evaluará los costos y alcances del proyecto, para así garantizar una capacidad científica y calidad excepcional.


telescopio espacial wfirst
El nuevo WFIRST permitirá obtener resoluciones de imagen nunca antes alcanzadas; se centrará en el estudio de la materia oscura y al descubrimiento de nuevos exoplanetas. Cortesía: NASA, GSFC, Conceptual Image Lab.

 

En 2016 la NASA aprobó el lanzamiento del WFIRST (ver en el sitio oficial de la NASA)  y programó su posible lanzamiento para inicio de la década de los 2020’s. Entre sus funciones potenciales tendrá como objetivo ayudar a los científicos de la NASA y a los astrónomos alrededor del mundo a comprender los misterios que envuelven a la materia oscura, energía oscura y al descubrimiento de nuevos exo-planetas hacia la búsqueda de potencial vida extraterrestre.

La Nasa recientemente ha develado un video que explica el funcionamiento del WFIRST. Esta misión ha estado siendo estudiada por años y recibió un impulso definitivo cuando la Oficina Nacional de Reconocimiento (Una agencia de inteligencia estadounidense) le otorgó a la NASA dos telescopios espías, con las mismas características del Hubble (ver aqui) pero con un campo de visión 100 veces más grande que el campo del Hubble.

El Telescopio Espacial WFIRST forma parte de la nueva era de Telescopios NASA

reporte de la decada
El Informe Decenal de Ciencia Planetaria (Planetary Science Decadal Survey), publica sobre los planes de exploración del espacio en los próximos 10 años. Imagen sacada de Wikipedia.

El Wide Field Infrared Survey Telescope, se convirtió en el próximo gran proyecto de la NASA gracias a la recomendación del mismo a la Agencia por parte del Informe Decenal de Ciencia Planetaria, hecho por la Academia Nacional de Ciencias de la Astronomía y Astrofísica. Dicho reporte enfoca las prioridades de exploración espacial de la década y hacia donde debería estar dirigida la investigación de misiones espaciales en los próximos 10 años, recomendación que generalmente la NASA decide aceptar.

En dicho informe publicado en 2010 se establecía una hoja de ruta y elige los candidatos más prometedores para convertirse en el telescopio modelo para 2012-2021. El WFIRST lideró dicha lista,  con su campo de visión de casi 1,5 metros (1,5 pies) el cual se ubicó primero dentro de la gran categoría de proyectos espaciales que superan los US $ 1.000 millones.

Recientemente una comisión de las Academias nacionales realizó  una evaluación de mitad de periodo donde se resaltaron los progresos de la NASA en materia de cumplimiento de las sugerencias que dicha academia había sugerido en el Informe Decenal. La comisión se encontró satisfecha y afirmó lo siguiente (ver original aqui):

WFIRST es un proyecto ambicioso y poderoso que avanzará significativamente el programa científico previsto por el Informe Decenal, desde las atmósferas de los planetas alrededor de estrellas cercanas a la física del universo en constante aceleración.

Telescopio Espacial James Webb
Ilustración del Telescopio Espacial James Webb, que se lanzará en el 2018. Imagen tomada de Flickr.

Dicho proyecto forma parte, de la ampliación de la flota de telescopios espaciales que comenzó con el lanzamiento del Telescopio Espacial Hubble (ver en HubbleSite) que dejará de operar en 2021, y se profundizó con la puesta en marchas de los telescopios Chandra X-ray, y el telescopio de Infrarrojo de Largo Alcance Spitzer. WFIRST formará parta de la renovación y modernización de estos telescopios que iniciará con la puesta en marcha en 2018 del Telescopio Espacial James Webb.

 

Quizás te gustaría ver estas fantásticas imágenes tomadas por el Telescopio Hubble.

 

¿Qué tecnología Implementará el Wide Field Infrared Survey Telescope?

Los instrumentos del WFIRST incluirán una cámara de gran campo que tendrá una potencia superior a la que posee actualmente el Hubble. Es decir, una foto del nuevo telescopio, requeriría 100 imágenes del Hubble para alcanzar su campo.  Además hará uso de un coronógrafo para ayudar a la búsqueda de nuevos exo-planetas. La función principal de este dispositivo es que puede bloquear la luz que proviene de una estrella, haciendo que sea más tenue y así buscar a los compañeros (planetas) que orbitan alrededor de dicha estrella.

El WFIRST tendrá incorporado una cámara de gran campo, con coronógrafo. Igualmente será capaz de captar luz infrarroja, que no puede ser apreciada por el ojo humano.

También este instrumento espacial podrá ser capaz de captar la luz infrarroja la cual no puede ser apreciada por el ojo humano por tener una mayor longitud de onda que la luz óptica visible. Dicha longitud de onda es la que permite apreciar todos los objetos que se encuentran en movimiento distantes de la órbita terrestre y que se encuentran expandiendo al Universo.

Dicha expansión se cree que es provocada por la materia oscura y por la energía oscura; por lo tanto WFIRST hará mediciones en las distancias recorridas por Supernovas y en la naturaleza de los mismos, lo que aportará datos e imágenes acerca de cómo ha sido la rápida expansión de nuestro Universo. El estudio de vida exo-planetaria también formará parte de las investigaciones de WFIRST, ya que se espera que el mismo caracterice las atmósferas de aquellos planetas llamados Súper-Tierras que según los científicos podrían potencialmente albergar la vida humana.

Por medio del estudio realizado por el Chandra X-ray al Supernova 1987A podemos conocer más acerca de los sucesos ocurridos antes, durante y luego de la muerte de una estrella.

Los retos que enfrenta la NASA durante este proyecto

“Desarrollar misiones espaciales largas es difícil”, dice el Administrador Asociado de la Dirección de Misión Científica de la NASA en Washington, Thomas Zurbuchen. Y es que el comité evaluador del proyecto ha encontrado que los costos del desarrollo del plan WFIRST se han incrementado y que eso traería consecuencias en el balance de proyectos e investigaciones en el área de Astrofísica de la NASA.

Zurbuchen continúa diciendo: “Este es el momento adecuado para tomarnos una pausa y para que una mirada independiente le dé una mirada a nuestros planes para así asegurarnos el tiempo y el costo que implicará construir WFIRST”. Y es que el informe del comité evaluador afirma que el proyecto debe seguir pero “replanteando ciertos aspectos” tal como hizo en 2011 con el Telescopio Espacial James Webb, permaneciendo el mismo dentro de los costes estimados.

La NASA explica cómo será el funcionamiento de WFIRST, que será el mayor observatorio astrofísico de la historia y cumplirá como misión la de ayudar a descubrir y entender los secretos del universo.

 

Este panel de expertos independientes está conformado por ingenieros, científicos y evaluadores de proyectos que trabajan fuera de la NASA y no tienen ninguna relación directa con WFIRST. La NASA afirma que:

El panel de expertos completará su revisión y entregará un informe detallado con sus conclusiones y recomendaciones en aproximadamente dos meses.

Luego de esta revisión la NASA revisará dichas conclusiones y reconducirá el proceso de desarrollo de la misión WFIRST en los próximos meses.

Zurbuchen concluye diciendo: “La NASA es una organización en constante aprendizaje”. Y es que eso es lo que promete el nuevo Wide Field Infrared Survey Telescope -que se espera funcione en L2 lejos de la interferencia de la Atmósfera terrestre- un nuevo aprendizaje acerca de lo desconocido, acerca del universo que apenas estamos empezando a entender y que nos ofrece un sinfín de maravillas cosmológicas que aun debemos descubrir.

Quizas te interese leer el TRAPPIST-1: Sistema planetario capaz de albergar vida.

Por Wilmer J. Villegas R.

 

Lanzamiento de WFIRST: Un telescopio 100 veces más potente que el Hubble
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Estudiante de Ingeniería Química en la Universidad de Los Andes y gran apasionado por la ciencia.

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