El Telescopio James Webb y futuro sucesor del mítico Telescopio Hubble está programado para ser el telescopio de espacio profundo más poderoso de todos los tiempos, pero sigue teniendo problemas para despegar. Es probable que la demora desde la primavera de 2019 a mayo de 2020 lleve al programa a alcanzar un presupuesto de desarrollo de 8,000 millones de dólares. Y ese “pequeño” detalle se convierte en otro revés para el telescopio que ha estado en desarrollo durante más de dos décadas.

Inicialmente presentado este proyecto en 1996, originalmente se esperaba que el JWST (acrónimo en inglés para Telescopio James Webb) costara entre $ 1 mil millones y $ 3.5 mil millones, con una fecha de lanzamiento programada para algún momento entre 2007 y 2011. Pero el costo del proyecto creció a principios de la década de 2000, superando los $ 4.5 mil millones, ya que el lanzamiento del telescopio fue pospuesto constantemente.

telescopio James Webb
Segmentos del espejo del telescopio James Webb bajo test de soporte criogénico. Cortesía: James Webb

Luego, en 2011, el programa JWST pasó por un extenso replanteo: se fijó una nueva fecha de lanzamiento para 2018, y el Congreso limitó el costo del desarrollo del telescopio a $ 8 mil millones. Después de eso, la NASA dijo que el JWST costaría finalmente $ 8,8 mil millones, con un extra-crédito de $ 837 millones que iban a ser destinados para operar el telescopio una vez que estaba en el espacio.

Los problemas que causaron la demora… y que podrían causar más retraso en el lanzamiento

Representantes de la NASA dijeron a los periodistas en una conferencia telefónica que surgieron problemas técnicos durante el año pasado, retrasando la línea de tiempo para el lanzamiento del telescopio, incluyendo problemas con un transductor en el sistema de propulsión, lo que condujo a otros problemas que también requieren reparación. “Las tareas tardan más en completarse y hay algunos errores que se cometieron”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA.


Léelo: Conoce este fantástico asteroide con forma de “Estrella de la Muerte”


El telescopio debe plegarse al estilo “origami” en la bahía de carga de un cohete Ariane 5 y debe desplegarse en el espacio después del lanzamiento. Los ingenieros del JWST descubrieron un  complicado desgarro del parasol grande del telescopio, que está hecho de un material delgado casi tan grande como una cancha de tenis.

La NASA dice que solo tiene un 70% de confianza en que pueda cumplir con esta nueva fecha de lanzamiento prevista en mayo de 2020. Durante la misma conferencia de prensa, los ejecutivos de la NASA admitieron que se cometieron varios errores durante el tiempo que permaneció la nave espacial en Northrop Grumman la contratista ayudante de la NASA. Por ejemplo, adicional a los problemas ya explicados, la contratista causó accidentalmente siete pequeñas roturas en el protector solar delgado del vehículo, una pieza crucial que protegerá al JWST del calor excesivo del sol, al unir las dos mitades del vehículo. Estos problemas han sido reparados, pero son imprevistos como este los que retrasan la fecha de lanzamiento.

¿Qué proyectos futuros sufren un traspié con este nuevo retraso?

La demora afectará el presupuesto del departamento de astrofísica de la NASA de manera más amplia, incluyendo a su próximo gran observatorio espacial planificado, el Telescopio de reconocimiento infrarrojo de campo amplio (WFIRST). La agencia tenía el objetivo de gastar más en WFIRST en los próximos años a medida que sus contribuciones a JWST se redujeran, cambiando el final del desarrollo de una misión para el comienzo de otra. Ahora, el retraso de JWST corre el riesgo de agravar los problemas de WFIRST. En febrero del 2018, el presidente Donald Trump propuso cancelar WFIRST; los astrónomos protestaron, y el Congreso lo ha restaurado por ahora con una inyección de fondos de $ 150 millones.

Los astrónomos estadounidenses clasificaron a JWST y WFIRST en 2000 y 2010 como las misiones espaciales más importantes, respectivamente, en las encuestas de la década donde se les preguntaban sus prioridades científicas.

Así es el telescopio de la NASA que estudiará los nuevos exoplanetas

En el video podemos apreciar como es el diseño del nuevo telescopio espacial James Webb y las futuras tareas que cumplirá

En septiembre de 2017, la NASA pospuso la fecha del lanzamiento de JWST hasta la primavera de 2019, debido al tiempo necesario que se requería para unir las piezas de la nave espacial. En ese momento afirmaron que el presupuesto existente para el programa resistiría la demora. Ahora, la NASA dice que pronto proporcionará una estimación de cuánto esta última demora excederá el tope de $ 8 mil millones. Y eso significa que el Congreso deberá volver a autorizar el programa para que pueda avanzar. No está claro cómo encajará la NASA el aumento de los costos, ya que espera presupuestos estables en los próximos años.

¿Será cancelado el Telescopio James Webb?

A pesar de todas las demoras y el dinero extra, parece poco probable que el JWST sea eliminado. El espejo primario y los instrumentos de la nave espacial ya han sido construidos y sometidos a rigurosas pruebas en múltiples centros de la NASA. Cancelar el programa significaría tirar los $ 7.3 mil millones que la NASA ya ha invertido hasta ahora. Lo que parece más probable es que de la forma que sea, el JWST será lanzado, a regañadientes de los créditos extra que necesite del congreso. Mientras tanto, el que si podría correr peligro sería el WFIRST.


Es interesante: Un universo lleno de posibilidades: ¿Donde están los OVNIS?


Sin embargo, según afirma Jon Morse, director ejecutivo de Boldly Go Institute, una organización de exploración espacial en la ciudad de Nueva York, y ex jefe de la división de astrofísica de la NASA, WFIRST recientemente se sometió a un ejercicio de reducción de costos luego de su propia revisión independiente. Los gerentes de misión están reduciendo algunas de sus capacidades científicas para mantenerlo por debajo de un tope presupuestario de $ 3.2 mil millones.

trayecto del james webb
Plan de desplazamiento del Telescopio James Webb hasta arribar al sitio donde desplegará totalmente su espejo y empezará a enviar imágenes. Cortesía: NASA/Wikimedia Commons

“JWST y WFIRST son muy diferentes tecnológicamente”, dice Morse. JWST involucra diseños complejos que nunca se han probado antes, como el enorme parasol. WFIRST utilizará un diseño de espejo de 2,4 metros bien entendido que no requiere mucha tecnología nueva. “No es probable que WFIRST desarrolle problemas de costos de la misma magnitud que JWST” sentencia el astrofísico.

Pese a todos los problemas hay altas expectativas en el proyecto

Debido a las capacidades de JWST, muchos astrónomos están compitiendo por el tiempo con el telescopio. El año pasado, el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial, que supervisa las operaciones científicas en Hubble y JWST, envió un llamado a los astrónomos para obtener propuestas sobre cómo les gustaría usar el Telescopio James Webb, con 6.000 horas de observación en juego. Esas propuestas vencen el viernes 6 de abril, pero la fecha límite ahora se ha extendido hasta el 1 de febrero de 2019.

“La ciencia cambia mucho en un año… Las selecciones del objetivo de las personas evolucionarán, las estrategias de observación de las personas evolucionarán y las colaboraciones evolucionarán…Así que ahora es muy difícil escribir una propuesta para una nave espacial que podría no estar en lanzamiento por dos años” dice Grant Tremblay, un astrofísico del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica.

 


Te gustará: Los censos ahora pueden ser mediante imágenes satelitales


El JWST tiene programado viajar al espacio en la parte superior del cohete Ariane 5 europeo previsto a ser lanzado desde la plataforma de la ESA en la Guayana Francesa, y luego viajar a 1 millón de millas más allá de la Tierra. Una vez allí, el telescopio será aclamado como el observatorio espacial más poderoso del mundo, gracias a sus 18 piezas de hexágono de berilio, todas recubiertas con una fina capa de oro. Cuando están desplegadas, estas piezas conforman un espejo primario gigante que abarca más de 21 pies (6,5 metros) de ancho. Eso es seis veces más grande que el espejo del Telescopio Espacial Hubble de la NASA, que actualmente se encuentra en órbita alrededor de la Tierra. Sin embargo, a diferencia del Hubble, el JWST observará principalmente en las longitudes de onda infrarrojas.

espejos del telescopio james webb
Comparación entre los espejos del Hubble y del James Webb. Cortesía: Wikimedia Commons

El universo tiene 13,8 mil millones de años y la comunidad esperará un año más o menos. Sea cual sea la fecha de lanzamiento del James Webb ¿Estaremos listos para retroceder en el tiempo cuando este impresionante telescopio se lance?

El Telescopio James Webb se retrasa un año más
5 (100%) 1 vote

  •  
  •  
  •  
  •  
  •