¿Por qué se usa el término “Eslabón perdido”?

evolucion al mono
Evolución del hombre al mono. Cortesía: Venelogía.com

El término eslabón perdido se refiere a un concepto de la teoría cristiana de la escalera natural o cadena de la vida. Se trata de una idea deísta que enunciaba que todo ser vivo está relacionado desde el más bajo hasta el mismo Dios. La idea de que todas las cosas están relacionadas entra en conflicto con la Teoría de la Evolución de Darwin y por supuesto muchas otras que surgieron después de que la inquisición y la imposición de la iglesia sobre lo científico cesaron.

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Evolución del hombre al mono, una de las teorías propias denominadas como eslabón perdido. Cortesía: Venelogía.com

Simples criaturas…

Jean Baptiste Lamarck, decía que la vida se genera en forma de simples criaturas y que en el transcurso del tiempo estas tienden a ser más complejas hasta alcanzar la perfección mediante el paso, primero, de formas más bajas o intermedias. Desde su punto de vista los seres vivos más simples o inferiores, apenas iniciaban el proceso evolutivo. Es conocido el ejemplo de la jirafa, cuyo cuello se fue alargando para alcanzar la copa de los arboles más altos.

Luego de El Origen de las especies de Darwin, la idea de seres vivos o animales inferiores persistió gracias a los trabajos de Ernst Haeckel sobre la evolución humana. Mientras todos los vertebrados eran vistos como una secuencia evolutiva lógica, las otras clases de animales que eran distintas y que se desconocían sus formas intermedias, se les denominó eslabones perdidos.

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Árbol de la vida según Haeckel. Cortesía: Wikimedia Commons

Pero el término fue introducido por Charles Lyell en su libro Elementos de geología de 1851. Para aquel entonces se consideraba que el fin del último período glacial marcaba la aparición del hombre sobre la tierra. Lyell escribió, que “es un gran misterio como vincular las bestias con los hombres”.

La forma de escribir de Lyell detonó la imaginación del colectivo e inspiró Viaje al centro de la Tierra de Julio Verne y La tierra después del diluvio de Louis Figuier. Con esto, la idea de un eslabón perdido entre los humanos y los llamados animales inferiores permaneció mucho más tiempo en el colectivo. Numerosos intentos por buscar un fósil que mostrase los rasgos transicionales entre simios y humanos habían sido infructuosos.

El antepasado misterioso

Sin embargo, esto cambió cuando el geólogo Eugene Dubois descubrió un fragmento de un cráneo, un diente molar y un fémur en los bancos de arena del río Solo en Java, en 1891. El hallazgo de las tres cosas permitía llegar al razonamiento que esos restos pertenecían a un ser vivo con una cavidad craneana con una capacidad de volumen de 1000 cc, (el del hombre promedio es de 1500cc), un volumen intermedio entre los simios y el hombre moderno.

El molar era mucho más grande que el de cualquier chimpancé o adulto humano y el fémur era largo y recto con una rodilla que demostraba que ese ser vivo caminaba erecto. De esta forma, el hombre de Java, luego denominado Pithecanthropus erectus se convirtió en uno de los primeros fósiles de la evolución humana. Esto causo mucha conmoción en el mundo científico y muchos afirmaron erróneamente que se trataba del eslabón perdido definitivo, no obstante, a veces es utilizado como eslabón perdido para otros animales como el Archaeopteryx, un dinosaurio alado.

Archaeopteryx recreacion
Reconstrucción artística del Archaeopteryx. Cortesía: Wikimedia Commons

Charles Darwin propuso que los humanos evolucionaron de una versión primitiva de los simios, basado en similitudes óseas y características comunes. Pero, no tenía otra evidencia para el momento. De ahí también parte la búsqueda de eslabones perdidos, no solo en el hombre sino en los otros animales, desde pájaros hasta ballenas. No obstante muchas especies no tienen similitudes y solo pueden ser relacionadas por estudios genéticos.  Hoy en día se sabe que los pájaros son descendientes de los dinosaurios terópodos.

A fin de cuentas el eslabón perdido es un término todavía popular, reconocido entre la gente y usado en películas, libros, revistas, periódicos y otros medios populares. Sin embargo es un término evitado en la literatura científica debido a que se relaciona a la escala natural o la cadena de la vida y la noción de que los organismos más simples son versiones más primitivas de los organismos más complejos, teorías que han sido descartadas en la Biología.

En cualquier caso, el término suele llevar a malinterpretaciones como lo fue en su momento El hombre de Java. Mientras cada hallazgo siga añadiendo más información para tapar los huecos dentro de la historia de nuestra evolución, cada fósil es bienvenido.

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