¿Volveremos a la Luna pronto?

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Agentes de la NASA acaban de presentar sus próximas metas para la exploración espacial humana durante la próxima década: detallaron los planes de la agencia para construir una estación espacial en órbita alrededor de la Luna y luego enviar humanos hacia y desde la superficie lunar. Basados en una línea de tiempo, la NASA apunta a que los primeros astronautas visiten esta estación lunar ya en 2024, y que los aterrizajes de humanos en la Luna ya sucedan en algún momento después de 2026.

La estación, llamada en el pasado Deep Space Gateway y Lunar Orbital Platform Gateway, está destinada a servir como un puesto distante para los astronautas. Les permitirá realizar investigaciones en el entorno del espacio profundo alrededor de la Luna y usar el módulo para viajar hacia y desde la superficie lunar o incluso más profundamente en el espacio (digamos, Marte).

capsula orion en la luna
La estación espacial ahora conocida como la Puerta de Enlace, va a ser un punto de asociación común para la exploración del espacio profundo por parte de la humanidad. Cortesía: Wikimedia Commons

Según lo concibe la NASA, la estación ahora llamada “La Puerta de Enlace” consistirá de unos pocos componentes principales: un módulo de hábitat para la tripulación de astronautas, un módulo que proporciona potencia y propulsión, y una esclusa de aire para permitir que la nave espacial entrante se acople a la estación.


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¿Cómo se llevará a cabo la construcción por la NASA de la Puerta de Enlace?

La primera pieza que la NASA quiere construir es el módulo de potencia, que la agencia espera lanzar en 2022 en un cohete comercial. La NASA espera crear el elemento a través de una asociación público-privada, que sin embargo, aún no licita contratos para construir el módulo; y en donde la agencia espacial estadounidense todavía tiene que decidir qué cohete lanzará.

“El poder y el volumen sin precedentes del cohete Space Launch System (SLS) transportará a los grandes componentes de hardware necesarios para construir la estación espacial y otras infraestructuras a largo plazo en la Luna y, más tarde, para misiones humanas a Marte”.

La otra pieza importante de la estación espacial, el módulo de hábitat, depende de la finalización del programa de lanzamiento del nuevo cohete masivo de la NASA, el Space Launch System (SLS por sus siglas en inglés).

humanos en la luna
Recreación artística del SLS con la cápsula Orión a bordo en la misión EM-1 de la NASA. Cortesía: Wikimedia Commons/NASA

La NASA está preparando actualmente el SLS para su vuelo de debut, un viaje denominado Misión de Exploración 1 o EM-1. Durante este viaje, el SLS lanzará una cápsula llamada Orión en un camino alrededor de la Luna.

Después de eso, la NASA planea una misión llamada EM-2, en donde se probarán numerosas maniobras para probar caminos hacia el cuerpo lunar. Luego dará dos vueltas alrededor de la Tierra a medida que sus motores aumenten de velocidad para avanzar hacia la Luna antes de regresar a nuestro planeta.

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Luego, en 2024, una vez que se completen esas tres misiones, es cuando la NASA espera enviar astronautas, y presumiblemente el módulo de hábitat, en una misión llamada EM-3. Sin embargo, la agencia espacial necesitará una versión aún más poderosa del SLS para lograrlo.

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Las tres primeras misiones de SLS (EM-1, EM-2 y la misión Europa) utilizarán una versión menos poderosa del vehículo llamado Bloque 1. La misión EM-3 requerirá el SLS Block 1B, una versión del cohete que tendrá un elemento mucho más poderoso conocido como Exploration Upper Stage, que aún se encuentra en etapas muy tempranas de desarrollo.

SLS EM-1 Launch Animation

Recreación animada del lanzamiento del SLS

Por lo tanto, lograr que astronautas accedan a la “Puerta de Enlace” antes de la fecha límite del año 2024 depende de que se creen muchas tecnologías nuevas dentro de marcos de tiempo muy agresivos teniendo en cuenta que los cronogramas, son increíblemente optimistas dado que el programa SLS ha sufrido numerosas demoras en la última década. Una gran cantidad de elementos complicados deberán unirse rápidamente sin ningún problema adicional de programación.


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Con el fin de llevar a los humanos hacia y desde el Portal, la NASA necesitará construir un módulo de aterrizaje que sea capaz de poner a la gente en la Luna y luego lanzarla de nuevo a la superficie. Esta pieza de tecnología es fundamental, ya que es la clave para la supervivencia de los astronautas que van a la Luna. La NASA ha dicho que planea una campaña completa de aterrizaje lunar, donde la agencia trabajará con compañías aeroespaciales privadas para construir pequeños módulos de aterrizaje lunar robóticos y, finalmente, dispositivos de aterrizaje humanos.

Hasta los momentos todo ese escenario parece muy distante de ocurrir.

Mientras tanto los voceros de la NASA se mantienen optimistas y dijeron lo siguiente: “El poder y el volumen sin precedentes del cohete Space Launch System (SLS) transportará a los grandes componentes de hardware necesarios para construir la estación espacial y otras infraestructuras a largo plazo en la Luna y, más tarde, para misiones humanas a Marte”.

Pese a todo el optimismo, quizás sea el momento en el que la NASA mire a su alrededor (¡llame a SpaceX!) y se aproveche de los actuales programas espaciales del sector privado para tal vez de esa manera pueda cumplir con la nueva y ambiciosa propuesta de llevar a humanos de nuevo a la Luna antes de 2026.

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